CIENCIA

Un astrónomo ciudadano detecta una antigua estrella fallida ‘accidental’

Tendemos a pensar en los planetas y las estrellas como cosas muy diferentes, pero la frontera entre planetas muy grandes y estrellas muy pequeñas es sorprendentemente nebulosa. Los astrónomos han detectado unas 2.000 de las llamadas «enanas marrones», objetos que son docenas de veces más grandes que Júpiter, pero no lo suficientemente grandes como para iniciar una reacción de fusión sostenida. Ahora, descubrimos uno que podría enseñarnos sobre los albores del universo, y está justo en nuestro patio trasero cósmico.

Los astrónomos se dieron cuenta por primera vez de WISEA J153429.75-104303.3 hace unos tres años, pero los detalles solo han comenzado a aparecer impresos. Eludió el descubrimiento porque sus propiedades no coinciden con las miles de enanas marrones que ya se sabe que existen. Es por eso que los astrónomos lo han apodado «El accidente». Tras su descubrimiento por el científico ciudadano Dan Caselden, equipos de numerosos observatorios comenzaron a concentrarse en El accidente. Dado que estas estrellas fallidas no pueden sostener la fusión, son mucho más frías que las estrellas de la secuencia principal como el sol. Sin embargo, The Accident es incluso más genial de lo que debería ser una enana marrón.

Al principio de la investigación, los científicos del Observatorio Keck en Hawai escanearon El Accidente en longitudes de onda infrarrojas, que es la ventana de emisión principal para las enanas marrones. No encontraron casi nada, lo que sugiere que The Accident es muy frío y, por lo tanto, muy antiguo. Las observaciones iniciales mostraron que estaba a solo 50 años luz de distancia de la Tierra, y las bajas emisiones podrían haberse explicado si en realidad estuviera mucho más distante. Para verificar, la NASA giró los telescopios espaciales Hubble y Spitzer hacia el objeto anómalo, confirmando que estaba en nuestro vecindario galáctico. También se dieron cuenta de que el accidente se está moviendo a una velocidad increíble, aproximadamente medio millón de millas por hora (800.000 kph).

Foto: NASA / JPL-Caltech

Toda la evidencia apuntaba a que The Accident era antiguo, por lo que los científicos comenzaron a analizar cómo eso podría afectar su composición. Cuando la Vía Láctea se formó hace 13.600 millones de años, era principalmente hidrógeno y helio. Con el tiempo, las estrellas fusionaron esos elementos en otros más pesados ​​como el carbono. Eso es notable porque las enanas marrones suelen ser ricas en metano (que contiene carbono). Sin embargo, el espectro de absorbancia de The Accident muestra que es bajo en metano. Eso tiene sentido: se formó hace miles de millones de años cuando la galaxia era pobre en carbono.

Si bien no es sorprendente encontrar una enana marrón tan vieja, es sorprendente encontrarla tan cerca de casa. Al analizar The Accident, los científicos esperan poder detectar más objetos como este. Su cercanía podría ser un golpe de suerte, o podría apuntar a una población más grande de objetos similares. Estas estrellas fallidas podrían decirnos mucho sobre las condiciones del universo en el pasado distante, como enormes cápsulas de tiempo superrápidas que esperan ser desbloqueadas.

Publicaciones relacionadas

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *

Botón volver arriba
Cerrar
Cerrar