CIENCIA

Titán se aleja de Saturno 100 veces más rápido de lo esperado

La misión de Cassini a Saturno puede haber terminado hace años, pero los científicos que analizan los datos enviados por la sonda continúan obteniendo nuevos conocimientos sobre el sexto planeta desde el sol y su sistema de lunas. Ahora sabemos que Titán, la luna más grande de Saturno (y una de las más interesantes) se está alejando del planeta 100 veces más rápido de lo previsto.

Algunos de ustedes pueden ser conscientes de que la Luna está deslizando los lazos de la Tierra, migrando hacia afuera alrededor de 3,5 cm por año. Si bien esto técnicamente llevaría a que la Luna escape bien de nuestra gravedad eventualmente, es poco probable que eso suceda en la realidad: se espera que el sol engulle tanto a la Luna como a la Tierra antes de que pueda ocurrir.

Históricamente, se creía que las lunas alrededor de Saturno se habían formado más o menos en sus posiciones actuales y migraron con el tiempo. Los datos recopilados por Cassini durante diez años a través de la medición de la posición precisa de Titán y su velocidad muestran que la Luna se está alejando de Saturno a unos 11 cm por año, sustancialmente más que el aumento de 3,5 cm en la brecha Tierra-Luna.

“La mayor parte del trabajo anterior había predicho que lunas como Titán o la luna de Júpiter, Calisto, se formaron a una distancia orbital similar a donde las vemos ahora”, Jim Fuller de Caltech, profesor asistente de astrofísica teórica y coautor del nuevo artículo, dicho Phys.org. “Esto implica que el sistema lunar de Saturno, y potencialmente sus anillos, se han formado y evolucionado más dinámicamente de lo que se creía”.

Tránsito Cuádruple Luna de Saturno

Tránsito cuádruple de la luna de Saturno: Hubble tomó esta foto de cuatro de las lunas de Saturno (Titán, Mimas, Dione y Encelado) en tránsito por el disco planetario en 2009.

Uno de los principales hallazgos de Cassini fue la evidencia de que el sistema de anillos de Saturno es igualmente mucho más joven de lo que se creía. Inicialmente, se pensó que los anillos de Saturno se formaron al mismo tiempo que lo hizo nuestro sistema solar. Los datos de Cassini muestran que pueden ser mucho más jóvenes, ya que se formaron hace aproximadamente 100 millones de años, cuando los dinosaurios caminaban por la Tierra. Ese hallazgo, a su vez, produjo una reacción violenta de los científicos que creen que hay buenas razones para cuestionar los datos de Cassini, por lo que la ciencia aún está en curso, pero la idea de anillos más jóvenes al menos se ajusta temáticamente a la idea de un sistema de Saturno más dinámico.

Los mismos procesos que están alejando a la Luna de la Tierra son responsables del cambio de Titán / Saturno. Titán crea un bulto de marea en Saturno de la misma manera que la Luna crea mareas en la Tierra. Debido a que la Tierra gira, esta protuberancia se encuentra “por delante” de la Luna y la empuja hacia adelante. Esto también eleva la órbita de la Luna, lo que hace que se aleje ligeramente de nosotros con el tiempo.

Debido a que Saturno es un gigante gaseoso, se pensaba que las fuerzas de marea dentro de él eran mucho más débiles que en la Tierra, con un movimiento neto de ~ 0,1 cm por año para Titán. Este nuevo dato, publicado en Naturaleza, contradice ese hallazgo y muestra una tasa de movimiento de ~ 11 cm por año. Es posible que la velocidad de movimiento de Titán haya cambiado con el tiempo (la de la Luna), pero es 100 veces más rápida de lo esperado.

La razón de esta discrepancia es un fenómeno llamado bloqueo por resonancia. Esencialmente, se cree que las lunas de Saturno y Júpiter pueden haber orbitado en resonancias de marea que exprimieron al planeta en puntos particularmente efectivos en sus propias oscilaciones, magnificando la cantidad de energía transferida a Titán y acelerando su velocidad de partida. Piense en esto como algo análogo a balancear las piernas en un columpio como un medio para conducir más alto. Si se balancea en el punto equivocado, reducirá la velocidad. Balancee en el punto correcto y podrá continuar impulsando el swing hacia arriba.

Este concepto también tiene implicaciones para los sistemas no planetarios, incluida la posible explicación de las características de ciertas órbitas estelares binarias. También es un gran ejemplo de cómo las sondas que hemos enviado a otros planetas continúan brindándonos información material sobre los mundos que nos rodean, mucho después de que se han precipitado a la muerte.

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