CIENCIA

Telescopio muy grande se prepara para cazar exoplanetas en Alpha Centauri

Los astrónomos de todo el mundo se emocionaron en 2016 cuando el Observatorio Europeo Austral anunció el descubrimiento de un exoplaneta alrededor de Proxima Centauri, la estrella más cercana a la Tierra. Sin embargo, el sistema Centauri contiene algunas estrellas más. Ahora, el Very Large Telescope (VLT) ha recibido una actualización que lo ayudará escanear esas otras estrellas en busca de evidencia de exoplanetas.

Proxima Centauri es una estrella enana roja a solo 4,2 años luz de la Tierra. Alpha Centauri consta de dos estrellas más grandes a unos 4,37 años luz de la Tierra. Centauri A es un poco más grande y brillante que el sol, y Centauri B es más pequeño y más frío. Mientras que el exoplaneta alrededor de Proxima Centauri se encuentra en la “zona habitable” de la estrella, la enana roja es muy diferente a la nuestra. Muchos científicos creen que la radiación y las erupciones solares de Proxima Centauri harían imposible la vida en Proxima Centauri b. Ese podría no ser el caso de los planetas que pueden existir alrededor de Alpha Centauri A y B.

El VLT, una red de cuatro telescopios de ocho metros en Chile, ya tenía la capacidad de observar el universo en las longitudes de onda del infrarrojo medio. Se une a la búsqueda de exoplanetas con la adición de un instrumento llamado NEAR (Near Earths in the AlphaCen Region) que lo hace mucho más sensible.

Los planetas que orbitan alrededor de estrellas cercanas son teóricamente más fáciles de encontrar, pero la luz de Centauri A y B hace que la luz comparativamente débil de un planeta sea invisible. NEAR es esencialmente un coronógrafo infrarrojo que filtra la luz de una estrella, dejando solo la luz de otros objetos en un sistema solar. Esto difiere de las formas tradicionales de detectar exoplanetas, que se basan en el análisis de sus efectos gravitacionales en una estrella o en la atenuación de la luz de las estrellas cuando los planetas pasan frente a ella. NEAR podría capturar imágenes reales de un exoplaneta.

eso exoplaneta

La impresión de este artista muestra al planeta Proxima b orbitando en la zona Ricitos de Oro alrededor de la estrella enana roja Proxima Centauri, la estrella más cercana al Sistema Solar. La estrella doble Alpha Centauri AB también aparece en la imagen entre el planeta y Proxima. Imagen: ESO

El Observatorio Europeo Austral, que opera el VLT, cree que NEAR será lo suficientemente sensible como para detectar un pequeño planeta rocoso aproximadamente dos veces más grande que la Tierra. La mayoría de los exoplanetas que los astrónomos han detectado son mucho más grandes, pero Alpha Centauri es un gran lugar para buscar los más pequeños porque está muy cerca. Sin embargo, no va a ser fácil navegar hasta el final. Alpha Centauri es un sistema binario. No sabemos cómo funcionan los sistemas planetarios alrededor de estrellas binarias, o si existen.

El sistema NEAR completó su primera ejecución de observación a principios de este mes. Ahora, depende de los científicos examinar los datos para ver si detectaron algún signo de exoplanetas alrededor de cualquiera de las estrellas.

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