CIENCIA

Telescopio espacial James Webb retrasado nuevamente hasta el 31 de octubre de 2021

El telescopio espacial James Webb tiene como objetivo ampliar enormemente nuestra comprensión del cosmos con su espejo gigantesco y su poderoso conjunto de instrumentos científicos. Sin embargo, tendremos que esperar un poco más para que comiencen los avances. La NASA ha anunciado otro retraso más para la misión. En lugar de lanzarse a principios de 2021, la NASA ahora tiene como objetivo el 31 de octubre de 2021.

La NASA ha estado planeando el Telescopio Espacial James Webb (JWST) durante más tiempo del que han estado vivas algunas personas que leen esto. La fase de diseño inicial comenzó en 1997 con la intención de lanzarse en 2007. Claramente, eso no sucedió ya que hemos pasado 13 años desde la fecha de lanzamiento y el telescopio todavía está en la Tierra. El lanzamiento planeado ha disminuido año tras año a medida que el costo de producción del instrumento ha crecido a pasos agigantados. Actualmente, el JWST ha costado alrededor de $ 10 mil millones.

Todo podría dar sus frutos cuando el telescopio llegue a su estación en el punto Lagrangiano Tierra-Sol L2. El gran espejo y los instrumentos sensibles de infrarrojo medio permitirán al JWST ver objetos más antiguos y débiles que el Hubble. Pero el proceso de construcción ha sido endiabladamente complejo, requiriendo varios rediseños radicales a lo largo del camino para asegurar las mejores posibilidades de éxito. A diferencia del Hubble, que está en órbita alrededor de la Tierra, el telescopio Webb estará demasiado lejos para una misión de reparación rápida si algo sale mal.

Varios segmentos de espejo se pliegan hacia atrás para caber dentro del cohete Ariane 5.

Naturalmente, la NASA está probando el JWST con un detalle insoportable ahora que las dos mitades de la nave espacial están conectadas y todos los sistemas integrados. El equipo estaba preocupado por el cronograma a principios de este año a medida que surgían nuevos desafíos técnicos. La semana pasada, el proyecto completó las pruebas eléctricas, pero el equipo aún debe revisar los sistemas de tierra, la vibración y la acústica, y las pruebas ambientales. Agregar la pandemia de COVID-19 a eso ha obligado a un retraso inevitable.

Entonces, ese lanzamiento de marzo de 2021 no sucederá. En cambio, la NASA ha fijado el 31 de octubre de 2021 como fecha objetivo. Antes de este lanzamiento de Halloween, el telescopio se plegará para caber dentro del carenado del cohete Ariane 5 de la ESA. Desplegarse correctamente será la primera prueba real del telescopio. Si el espejo no se alinea correctamente o el parasol se atasca, es posible que el observatorio no funcione en absoluto. Tendremos que aceptar la nueva demora; apurar este proyecto no ayudará.

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