CIENCIA

SuperBIT enviará telescopios al borde del espacio con un globo gigante

El Hubble ha estado orbitando la Tierra durante décadas, capturando imágenes increíbles del cosmos que no son posibles con otros instrumentos. Eso no se debe a que el Hubble sea el más grande, y ciertamente carece de tecnología moderna. El Hubble no tiene parangón debido a su ubicación, muy por encima de la turbia atmósfera de la Tierra. Un nuevo proyecto de la Universidad de Durham, la Universidad de Princeton, la NASA y otros prevé una forma más económica de colocar los telescopios en una posición igualmente despejada. Se llama SuperBIT y, en lugar de cohetes, se basa en globos.

Mientras vemos a la NASA dar los toques finales al telescopio espacial James Webb, que se retrasó mucho, es evidente cuánto trabajo se dedica a naves espaciales como el JWST. La NASA no solo necesita hacer la ingeniería para que el telescopio funcione, sino que también debe ser infaliblemente confiable. Una vez que algo está en el espacio, es difícil o imposible repararlo. También existe la complicación adicional de diseñar algo que pueda plegarse dentro de un cohete, sobrevivir a las intensas fuerzas del lanzamiento y desplegarse correctamente en el vacío del espacio.

SuperBIT (telescopio de imágenes transportadas por globos de superpresión) simplifica las cosas mediante el uso de un enorme globo de helio para izar un telescopio a la atmósfera superior. Esto se basa en la tecnología desarrollada recientemente en la NASA para globos de «superpresión» que pueden permanecer en altitud durante meses en lugar de días. El globo tiene aproximadamente el tamaño de un estadio de fútbol, ​​con un volumen de 695,830 yardas cúbicas (532,000 metros cúbicos). El equipo dice que esto proporciona suficiente sustentación para llevar un gran telescopio de espejo parabólico a una altitud de 25 millas (40 kilómetros).

En general, se considera que el espacio comienza alrededor de 50-60 millas (dependiendo de a quién le pregunte), pero a 25 millas, SuperBIT estará hacia la parte superior de la estratosfera. La mayor parte del aire molesto que enturbia las imágenes de los telescopios terrestres estará fuera del camino allí arriba: la parte superior de la estratosfera tiene una presión atmosférica de solo 1 milibar (aproximadamente 0,0009 atmósferas terrestres estándar).

La versión de demostración de SuperBIT incluye un telescopio de 0,5 metros (arriba), pero ya se está trabajando para actualizarlo a 1,5 metros. Con la tecnología moderna, el equipo cree que el instrumento podrá igualar o incluso vencer al Hubble. Además, SuperBIT no se mantendrá en el aire para siempre. Volverá a bajar cada pocos meses a medida que el globo comience a desinflarse. Eso les dará a los equipos terrestres la oportunidad de reparar y actualizar el telescopio. Incluso existe la posibilidad de meter un reflector de 2 metros en SuperBIT. Con una mejor captación de luz y sensores de mayor resolución, el equipo cree que este instrumento sería una mejora sólida con respecto al Hubble.

El objetivo ahora es preparar SuperBIT para su próximo lanzamiento en 2022. El telescopio intentará recopilar más datos sobre la materia oscura, lo que podría ayudar a explicar algunos comportamientos extraños recientes en experimentos con muones.

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