CIENCIA

SpaceX lanza 60 satélites Starlink más

SpaceX está recién salido de su histórico lanzamiento con tripulación que envió a los astronautas Bob Behnken y Doug Hurley a la Estación Espacial Internacional (ISS), pero no se está tomando tiempo libre para celebrar. La empresa acaba de lanzó otro lote de satélites de Internet Starlink, y lo hizo con uno de los cohetes “más reutilizados” de la historia.

SpaceX ha estado recuperando con éxito los impulsores de Falcon 9 durante varios años, lo que le permite reducir el costo de los lanzamientos. Mientras que el lanzamiento de la NASA durante el fin de semana se basó en un nuevo y brillante Falcon 9 (completo con el logotipo del gusano de la NASA), la misión Starlink más reciente utilizó un cohete restaurado con hollín. El núcleo (B1049) ha sobrevivido a cuatro lanzamientos anteriores; dos lanzamientos de Starlink, una misión para desplegar el satélite de comunicaciones Telstar 18V y una carga de satélites Iridium NEXT. Los satélites alcanzaron la órbita según lo planeado, y el propulsor aterrizó de manera segura en la nave no tripulada una vez más.

SpaceX ya es el operador de satélites más grande del mundo y la red crecerá considerablemente en los próximos años. Tiene la aprobación para poner 12.000 satélites en órbita, pero eventualmente puede obtener permiso para lanzar más. Al igual que con los lanzamientos anteriores de Starlink, esta misión desplegó 60 satélites nuevos en la megaconstelación de SpaceX. Eso nos lleva a 482 satélites activos, que es más de los 400 satélites que el CEO Elon Musk predijo que la compañía necesitaría para servicios básicos de Internet en regiones seleccionadas. La cobertura moderada requerirá alrededor de 800 nodos.

La constelación Starlink operará principalmente en órbita terrestre baja, pero algunas permanecerán en órbita terrestre muy baja (VLEO) para mejorar la latencia. Las conexiones a Internet por satélite existentes pueden tener una latencia de varios segundos, lo que imposibilita las aplicaciones web en tiempo real. SpaceX dice que Starlink, que operará en las bandas Ka y Ku, podría ofrecer una latencia tan baja como 15 ms. Eso es bajo incluso para banda ancha por cable terrestre.

Los astrónomos han expresado su preocupación por el efecto que tendrán todos estos satélites en las observaciones del cielo. A principios de 2020, un equipo del observatorio CTIO en Chile perdió entre el 15 y el 20 por ciento de los datos de una imagen de las Nubes de Magallanes. La solución de SpaceX es un sistema llamado VisorSat, que consta de pequeñas aletas que se despliegan en los satélites para evitar que la luz solar se refleje en la Tierra. El lanzamiento de hoy fue el primero en usar VisorSat, pero llevará tiempo descubrir qué tan bien funciona.

Nota: una versión anterior de este artículo declaró incorrectamente que el refuerzo no se recuperó. Hemos actualizado el artículo y lamentamos el error.

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