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Rumor: Intel puede comprar el diseñador de CPU RISC-V SiFive para defenderse de ARM

Se rumorea que Intel ha hecho una oferta de 2,100 millones de dólares por el diseñador de chips RISC-V SiFive. SiFive no es un fabricante de chips. Algo parecido a ARM, diseña CPU para el mercado y luego vende esos diseños a otros. Hemos cubierto varias de las placas de desarrollo de la compañía en los últimos años a medida que RISC-V se ha incrementado.

Intel ha invertido anteriormente en SiFive, e Intel le dijo a la prensa que estaba trabajando para poder construir CPU RISC-V para los clientes como parte de su esfuerzo general de fundición. Se dice que las conversaciones se encuentran en las primeras etapas y no se ha finalizado nada.

La compra de RISC-V le daría a Intel una participación sustancial en un mercado en rápida expansión. La mayoría de las empresas que actualmente se sabe que están desarrollando CPU RISC-V las están implementando en escenarios de bajo rendimiento y bajo consumo de energía, pero SiFive ha estado trabajando en CPU más rápidas durante varios años.

La compra de SiFive por parte de Intel no cambiaría el hecho de que el RISC-V ISA es de código abierto ni evitaría que otras empresas construyan sus propias CPU RISC-V. Lo último que Intel querría hacer es pisar el incipiente ecosistema. Intel actualmente está invirtiendo fuertemente en expandir su propia capacidad de fabricación. Necesita clientes para llenar esas fábricas. Sí, Intel ha anunciado que permitirá a las empresas licenciar diseños de CPU x86 en el futuro, pero los detalles de ese programa aún son confusos.

Cuando AMD empaquetó un Ryzen de 14nm de cuatro núcleos en solo 44 mm2, era noticia. El SiFive U84 tiene un núcleo cuádruple en solo 2,63 mm2, y según SiFive, la mayor parte es la caché L2. Los dos chips tienen poco en común en términos de rendimiento, pero la CPU SiFive es minúscula en comparación.

SiFive es una empresa en crecimiento en un mercado caliente en un momento en el que RISC-V está recibiendo cierta atención. He escuchado de varias fuentes que la posible compra de ARM por parte de Nvidia tiene compañías que buscan cubrir sus apuestas. Es mucho más fácil cambiar a una nueva arquitectura de CPU si ha sentado las bases para ello con uno o tres años de anticipación.

Incluso si Intel decidiera construir CPU RISC-V por sí mismo además de CPU x86, el movimiento no tendría precedentes. Si bien han pasado años desde que Intel buscó seriamente una ISA que no sea x86, la compañía ha desplegado CPU que no son x86, incluidas Itanium, StrongARM, i860 e i960. Explorar las diversas razones por las que las CPU que no son x86 de Intel no tuvieron éxito en el mercado sería un artículo por derecho propio, pero la situación en el mercado de las CPU es bastante diferente a la de hace 20-30 años.

Es posible que Intel quiera posicionar RISC-V y x86 como arquitecturas complementarias en mercados específicos, con RISC-V manejando microcontroladores y productos de menor potencia donde x86 tradicionalmente no llega. Dependiendo de cómo elija leer las hojas de té en el mercado de semiconductores, puede ver muchos argumentos diferentes de por qué este acuerdo tiene sentido para Intel. Históricamente, las arquitecturas que no son x86 de Intel no han tenido un gran éxito, pero Pat Gelsinger ha dejado en claro que está iniciando una nueva era en la empresa. Servir como fundición de clientes es parte de ese plan, y SiFive viene con una base de clientes pequeña pero creciente.

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