CIENCIA

Primer sistema de varios planetas alrededor de una estrella similar al sol fotografiado

El universo está repleto de exoplanetas, pero solo hemos podido detectar una pequeña fracción de ellos. Hemos imaginado directamente solo un puñado, pero puede agregar dos más al recuento hoy. El Observatorio Europeo Austral ha capturado un par de exoplanetas con la matriz Very Large Telescope (VLT), lo que marca la primera vez que los científicos obtienen una imagen de un sistema de múltiples planetas alrededor de una estrella similar al sol.

Los astrónomos suelen detectar exoplanetas utilizando dos métodos diferentes. Existe el enfoque de velocidad radial, que comprueba las estrellas en busca de pequeños “bamboleos” causados ​​por planetas en órbita. La mayoría de los instrumentos más nuevos se basan en el método de tránsito, que monitorea las estrellas en busca de pequeñas caídas en la luminancia que indican que un planeta ha pasado frente a ellas. Podemos aprender algunos detalles básicos sobre exoplanetas a partir de estas técnicas, pero en realidad viendo un mundo extraterrestre? Eso es muy raro porque los planetas son tan tenues en comparación con las estrellas que orbitan. En este caso, los científicos estaban escaneando específicamente estrellas cercanas como el sol para ver si alguna de ellas tenía exoplanetas visibles.

El VLT es uno de los pocos observatorios capaces de obtener imágenes de exoplanetas, e incluso solo puede hacerlo en circunstancias muy específicas. La estrella conocida como TYC 8998-760-1 está a unos 300 años luz de distancia, que se encuentra prácticamente en nuestro propio patio trasero (a escala galáctica). Los dos planetas gigantes de gas visibles en el marco también son fáciles de detectar en comparación con la mayoría de los exoplanetas. El planeta interior es 12 veces más masivo que Júpiter y 160 veces más lejos de TYC 8998-760-1 que la Tierra de nuestro sol. El planeta exterior está 320 veces más lejos que la Tierra y tiene una masa aproximadamente seis veces mayor que la de Júpiter.

El instrumento SPHERE del VLT.

Al ser tan grande y estar tan lejos de la estrella, estos mundos eran más fáciles de detectar, pero aún son extremadamente débiles. ESO solo pudo obtener imágenes de ellos con la ayuda de su instrumento de búsqueda de exoplanetas de alto contraste espectropolarimétrico (SPHERE). Esa es la misma herramienta que reveló los inicios de un sistema planetario a principios de este año. SPHERE bloquea la luz de la estrella usando un dispositivo llamado coronógrafo, lo que permite que el telescopio se enfoque en los planetas cercanos.

Esta estrella es una versión muy joven de nuestro propio sol, de apenas 17 millones de años. Comprender cómo se está formando este sistema solar podría arrojar luz sobre nuestro pequeño rincón del universo. Otras observaciones con el VLT y el próximo Extremely Large Telescope ayudarán a los astrónomos a determinar si estos planetas se formaron donde están o si emigraron. También puede haber planetas de menor masa en este sistema solar que no podemos detectar actualmente, tal vez incluso algunos planetas primordiales similares a la Tierra.

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