COMPUTING

Prepárese para el mercado de CPU más interesante que hemos visto en 30 años

Durante la mayor parte de las últimas 2,5 décadas, la industria de las CPU de PC ha estado dominada por una única arquitectura: x86. Si bien la década de 1990 se inició con una serie de arquitecturas que técnicamente aún competían con Intel, a fines de la década, AMD estaba solo frente al titán de los chips. IBM tiró la toalla sobre G5 a mediados de la década de 2000. Intel, al parecer, había ganado.

Pero el paso del tiempo tiene una forma divertida de remodelar nuestras percepciones de una época. La victoria casi total de Intel a mediados de la década de 2000 ahora parece más una pausa temporal que una victoria permanente, y el mercado de CPU se está calentando ahora de formas que no hemos visto en décadas. SiFive está reclamando puede construir un chip de escritorio RISC-V en el futuro. Empresas como Ampere y Nuvia están recaudando fondos e impresionando a los inversores.

Por supuesto, cualquiera puede redactar hojas de especificaciones de aspecto impresionante, pero las hojas de especificaciones no son lo único que tenemos. Las arquitecturas Zen, Zen + y Zen 2 de AMD han superado repetidamente su categoría de peso, incluso cuando los tropiezos de 10 nm de Intel lo hicieron más vulnerable a los desafíos de lo que hubiera sido de otra manera. Tiger Lake de Intel es una CPU impresionante, lo suficientemente buena como para retomar el liderazgo general en el mercado móvil, pero quedan dudas sobre las partes que vendrán después y cuánto tiempo le tomará a la empresa recuperar una posición competitiva en el nodo de 7 nm. (Intel actualmente afirma que será competitivo en 7 nm y recuperará el liderazgo en 5 nm).

Luego está Apple y sus CPU de fabricación propia. Una vez más, la compañía afirma que puede ofrecer mejoras sustanciales por encima de cualquier CPU x86. ARM ha lanzado su esfuerzo de servidor Neoverse para construir una participación de mercado en la industria del hiperescalador y fue adquirido por Nvidia. El impacto de esa adquisición aún se está resolviendo, pero se informa que parte del nuevo interés en RISC-V se debe a las preocupaciones sobre la propiedad de ARM de Nvidia.

Hace siete u ocho años, esperábamos una gran batalla ARM versus x86 en el mercado de tabletas y teléfonos inteligentes. Lo que obtuvimos fue un puñado de escaramuzas entre partes de rango medio que se asentaron muy poco en términos de superioridad arquitectónica. Hasta el día de hoy, las máquinas x86 y ARM tienden a ser difíciles de comparar. Un sistema u otro a menudo se atasca al emular demasiadas aplicaciones para tener una idea real del rendimiento de manzanas con manzanas.

Sin embargo, sospecho que finalmente obtendremos una respuesta a estas preguntas en los próximos años. ARM y x86 no se dirigen a una colisión en el mercado de teléfonos inteligentes; van a la guerra en todas partes más. Lo que es aún más interesante es que no será Intel, o al menos, no será solo Intel, quien defenderá el mercado x86. En esto, AMD e Intel pueden encontrarse a sí mismos como los más extraños compañeros de cama. Después de haber pasado las últimas décadas intentando exterminar a su rival virtualmente por cualquier medio necesario, Intel se encuentra en la posición desconocida de necesitar AMD para montar una ofensiva eficaz mientras pone en orden su propia casa.

Si bien Intel tiene un plan para aumentar 10nm y avanzar hacia 7nm, no tendrá su nuevo nodo en el mercado hasta finales de 2021 o principios de 2022. Ampere (la compañía de CPU) tendrá silicio de próxima generación en el mercado para entonces, y Es posible que Nuvia también haya presentado diseños propios. Para 2022, Apple estará en su CPU de escritorio autoconstruida de segunda o tercera generación. No estoy diciendo que Intel no pueda igualar o superar el desempeño de estos retadores, pero puede tener dificultades para lograrlo en el corto plazo.

Ingrese AMD.

Si Intel continúa luchando con 7nm, o si sus oponentes demuestran tener diseños más fuertes de lo anticipado, dependerá de Advanced Micro Devices mantener x86 competitivo frente a diseños de firmas como Ampere, Apple y Nuvia. Esta sería una situación sin precedentes. AMD ha vencido a Intel y ha tomado el liderazgo general en el mercado x86 antes, pero nunca ha sido el principal defensor de ese mercado contra una arquitectura rival, principalmente porque x86 no ha tenido arquitecturas rivales plausibles durante tantos años.

Pero, y esto es lo curioso, AMD necesita Intel, también. Si Intel dejó de vender CPU mañana, TSMC carece de hecho de la capacidad de oblea para cubrir la brecha. Cada servidor x86 que envía Intel representa una venta que AMD desea y un baluarte contra la incursión de ARM en el mercado de servidores más grande. Cada servidor que sale por la puerta con un logotipo de Intel es un servidor por el que AMD todavía puede jugar. Una vez que los clientes comienzan a cambiar a ARM, convencerlos de que vuelvan a hacerlo podría ser una propuesta más difícil.

Si Intel continúa luchando con 7nm, necesitará la ejecución de AMD para demostrar que x86 tiene lo que se necesita para competir. Si AMD no cumple, los dos fabricantes de x86 podrían verse presionados sobre sus talones a medida que los nuevos chips y tecnologías ocupen el centro del escenario. Mientras tanto, AMD podría ser la estrella actual del mercado de PC, pero necesita el volumen de ventas de Intel y la enorme base de instalaciones para posicionar sus CPU como alternativas verdaderamente atractivas frente a la incertidumbre de una solución ARM.

¿Cómo se desarrollará? Realmente no lo sé. Lo bueno es que finalmente estamos haciendo la pregunta. AMD e Intel tienen mucha práctica compitiendo entre sí. En uno o dos años más, tendrán que demostrar que pueden competir eficazmente contra todos los demás.

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