CIENCIA

Podríamos ser capaces de detener a los asteroides asesinos atándolos juntos

La Tierra ha estado en el punto de mira de asteroides peligrosamente grandes en el pasado, y lo estará de nuevo. El impacto de tales objetos históricamente ha llevado a extinciones masivas, pero existe la posibilidad de que la humanidad pueda trabajar para detener tal evento. Se han sugerido varios métodos para desviar asteroides potencialmente peligrosos (PHA), pero un equipo internacional de investigadores tiene una sugerencia engañosamente simple: Átalos a otra roca espacial.

Astrónomos de todo el mundo escanean los cielos en busca de peligrosas rocas espaciales en curso de colisión. Afortunadamente, no hemos encontrado ninguno en curso para un impacto, pero eso podría cambiar en cualquier momento. La clave de todos los métodos propuestos para desviar asteroides es tener suficiente tiempo para implementar un plan. Si nos enteramos de la amenaza con una semana de anticipación, se acabó el juego, sin importar lo que hagamos. Incluso con tiempo para prepararse, muchas propuestas conllevan sus propios riesgos. Por ejemplo, las técnicas que se basan en impactos de alta energía o explosivos para destruir o desviar el objeto corren el riesgo de romperlo en partes que podrían golpear la Tierra de todos modos.

El equipo detrás del nuevo estudio sugiere simplemente atar un asteroide pequeño a uno más grande y peligroso. La órbita de los PHA, como todos los objetos en el espacio, es función de la gravedad. Estos objetos giran sin cesar alrededor del sistema solar, a menos que queden atrapados en la gravedad de otro objeto y se conviertan en una espiral en una colisión. Si sabemos con suficiente antelación que un asteroide se dirige a la Tierra, podemos utilizar la gravedad a nuestro favor. Conectar una roca espacial más pequeña a la peligrosa con un arnés crearía un sistema binario con un centro de masa diferente. Con el tiempo, la órbita del asteroide cambiaría y evitaría el desastre.

Todo esto es puramente teórico, pero el equipo produjo una simulación convincente utilizando el asteroide Bennu como ejemplo. Sabemos mucho sobre Bennu gracias a la reciente misión OSIRIS-REx de la NASA para recolectar muestras de la superficie. La simulación examinó cómo se comportaría Bennu en varias condiciones de colisión, y luego agregó la masa de otro asteroide entre 1000 y 3000 kilómetros de distancia con masas entre 1/1000 y 1 / 10,000 de la PHA.

El estudio afirma que atar estos objetos juntos es suficiente para alterar la órbita de un PHA y evitar colisiones en el transcurso de los años. Sin embargo, es mejor que esperemos que el sistema solar espere un poco más para lanzarnos un asteroide. Si bien este enfoque es novedoso y de bajo riesgo, no tenemos la tecnología para capturar un asteroide (ni siquiera uno pequeño). Conectar dos objetos con una correa de 1.000 kilómetros también puede ser una hazaña de ingeniería demasiado grande. Por ahora.

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