CIENCIA

Perseverance Rover extrae oxígeno respirable de la atmósfera marciana

La NASA diseñó el rover Perseverance para hacer historia, y ha hecho mucho de eso desde que llegó a Marte hace varios meses. El avance más reciente se produce gracias al Experimento de utilización de recursos in situ de oxígeno de Marte (MOXIE) del rover. NASA informes MOXIE se ha puesto en marcha con éxito y ha producido oxígeno respirable (o consumible) de la atmósfera marciana. Esto tiene el potencial de cambiar la forma en que exploramos Marte y el resto del sistema solar.

MOXIE es solo una de varias demostraciones de tecnología que viajaron a Marte con perseverancia. La más notable de estas demostraciones es Ingenuity, que recientemente hizo historia como la primera máquina voladora en otro planeta. MOXIE no es tan dramático como el ingenio, pero podría tener el mismo impacto en el futuro de la exploración planetaria.

La atmósfera de Marte es delgada y está dominada por dióxido de carbono, y MOXIE fue diseñado para convertir ese gas en oxígeno respirable. La NASA encendió el dispositivo recientemente y, después de dos horas de calentamiento, MOXIE comenzó a producir oxígeno a una velocidad de seis gramos por hora. Eso es suficiente para mantener vivo a un astronauta durante unos 10 minutos.

Instalación de MOXIE. Crédito: NASA

Para quitar los átomos de oxígeno del dióxido de carbono, MOXIE necesita aumentar su temperatura interna a aproximadamente 1.470 grados Fahrenheit (800 Celsius). Para asegurarse de que el sistema permaneciera intacto, la NASA lo diseñó con materiales tolerantes al calor, incluida una carcasa hecha de una aleación de níquel impresa en 3D. Los gases sobrecalentados fluyen a través de un aerogel ligero que ayuda a contener el calor dentro de MOXIE. De manera similar, la carcasa exterior tiene una fina capa de oro que refleja el calor infrarrojo hacia adentro para proteger los componentes de Perseverance.

Moxie está diseñado para generar hasta 10 gramos de oxígeno por hora. Eso no es suficiente para mantener a un astronauta con vida indefinidamente, pero es un paso importante hacia la utilización eficaz de los recursos in situ. Además del aire respirable, el oxígeno es importante como oxidante en los motores de cohetes. La NASA estima que necesitaría alrededor de 55,000 libras (25 toneladas métricas) de oxígeno para levantar un módulo de aterrizaje humano de la superficie y devolverlo a la órbita. Enviar tanto combustible a Marte sería extremadamente costoso, pero hacerlo allí podría ser factible en el futuro.

La NASA planea ejecutar MOXIE al menos nueve veces más durante el próximo año marciano (aproximadamente dos años en la Tierra). Los datos recopilados de esta demostración deberían ayudar a la NASA a diseñar sistemas que puedan producir más oxígeno, tal vez lo suficiente para mantener respirando a algunos valientes humanos y ayudarlos a salir del planeta cuando sea el momento de regresar a casa.

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