CIENCIA

OSIRIS-REx de la NASA ejecuta sobrevuelo a baja altitud del sitio de aterrizaje de asteroides

La sonda OSIRIS-REx de la NASA está a punto de hacer historia, pero la agencia no se arriesga. En los próximos meses, OSIRIS-REx descenderá a la superficie del asteroide Bennu para recoger una muestra, pero la NASA quiere echar un vistazo más de cerca al área antes de enviar la nave espacial en picada. OSIRIS-REx acaba de completar su paso más bajo sobre el sitio todavía, a solo 820 pies (250 metros) de la superficie.

Los científicos detrás de OSIRIS-REx se encontraron con el mismo problema que los investigadores de JAXA que dirigían la misión Hayabusa2 de Japón: los asteroides son mucho menos suaves de lo que esperábamos. Las superficies de ambas rocas espaciales están sembradas de rocas y afloramientos que podrían causar daños a una sonda espacial que intente alcanzar la superficie. Hayabusa2 finalmente encontró un lugar donde podría tocar la superficie y recoger algunos granos de polvo. Sin embargo, OSIRIS-REx tiene que hacer contacto durante más tiempo para recolectar hasta 2.1 onzas (60 gramos) de material.

A fines del año pasado, la NASA identificó varias zonas de aterrizaje potenciales para OSIRIS-REx. Después de considerar las opciones, ganó una ubicación llamada Nightingale. Este pozo cubierto de grava cerca del polo norte del asteroide no tiene ningún obstáculo importante: el peligro más cercano es una roca de 23 pies de altura (7 metros) a unos 52 pies (16 metros) del centro del pozo. El reciente sobrevuelo de 5 horas ayudó a la NASA a verificar la seguridad de esta área. La sonda dejó su órbita de 1 kilómetro y cruzó la superficie para tomar imágenes de Nightingale con su cámara PolyCam. OSIRIS-REx también recopiló datos sobre Nightingale con el espectrómetro de emisiones térmicas OSIRIS-REx (OTES), el espectrómetro visual e infrarrojo OSIRIS-REx (OVIRS), el altímetro láser OSIRIS-REx (OLA) y el generador de imágenes en color MapCam.

La NASA no obtendrá la superficie lisa y abierta que se muestra en esta imagen. Bennu está cubierto de rocas peligrosas.

OSIRIS-REx regresó a su órbita estándar después del sobrevuelo, pero ahora está orbitando en la dirección opuesta. Eso coloca a la nave espacial en posición de ejecutar su primer ensayo de aterrizaje el próximo mes. Es vital que la sonda lo haga bien: Bennu está lo suficientemente lejos de la Tierra como para que la NASA no pueda controlar OSIRIS-REx en tiempo real. Eso significa que el aterrizaje y la adquisición de muestras deben estar completamente automatizados. Un segundo ensayo tendrá lugar en junio, llevando OSIRIS-REx aún más cerca de la superficie.. Si todo sale según lo planeado, OSIRIS-REx recogerá su muestra de asteroide en agosto de 2020.

La NASA espera tener la muestra de OSIRIS-REx en la Tierra en septiembre de 2023. Unas pocas onzas de Bennu podrían revolucionar nuestra comprensión del sistema solar, pero OSIRIS-REx tiene que hacer bien este aterrizaje.

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