CIENCIA

Objeto misterioso del borde del sistema solar podría ser un cometa récord

El sistema solar exterior está plagado de grandes trozos de roca y hielo, pero rara vez sus órbitas los acercan lo suficiente a la Tierra para que podamos verlos bien. Y luego está 2014 UN271, un objeto que se acerca y que los astrónomos creen que es un gran cometa en una órbita de un millón de años alrededor del sol. En unos años, UN271 podría acercarse lo suficiente como para montar un elegante espectáculo de fuegos artificiales, informes Gizmodo.

El UN271 probablemente se originó en la Nube de Oort, un grupo teorizado de trozos de roca helada que se cierne sobre el borde del sistema solar. Se cree que este material quedó de la formación del sistema solar, pero está demasiado lejos para verlo con claridad. De vez en cuando, un objeto de la Nube de Oort es perturbado fuera de su órbita y cae hacia el sol. Y entonces (probablemente) llamaríamos cometa a ese objeto.

El objeto misterioso se encuentra actualmente a unas 22 UA de la Tierra. Una AU (o unidad astronómica) es la distancia promedio entre la Tierra y el sol. El borde del sistema solar está a aproximadamente 123 AU de distancia, y la Nube de Oort comienza alrededor de 2000 AU más allá de eso. Es extremadamente difícil detectar cometas antes de que lleguen al interior del sistema solar y formen una coma o cola. UN271 tiene entre 62 y 230 millas de diámetro, por lo que podría ser uno de los cometas más grandes jamás vistos. Incluso siendo tan grande, se necesitaron años de observación y análisis para precisar su órbita y posición.

Los algoritmos utilizados para procesar datos en el Dark Energy Survey (DES) detectaron UN271 en 2014. Los astrónomos hicieron varias docenas de observaciones del objeto ese año y luego lo observaron de forma intermitente hasta 2018. Según el científico del proyecto Pedro Bernardinelli, la detección de objetos transneptunianos como 2014 UN271 con DES es un proceso computacionalmente complejo. En total, el DES recopiló 80.000 exposiciones y se necesitaron entre 15 y 20 millones de horas de CPU para procesar los datos.

Dependiendo del tamaño real de UN271, es posible que nunca sea visible a simple vista. En su aproximación más cercana, UN271 estará a 10,9 UA de distancia en 2031. Eso lo coloca dentro de la órbita de Saturno. Los astrónomos disfrutarán de un gran espectáculo incluso si no podrá mirar hacia arriba y ver UN271 a simple vista. Es posible que este objeto resulte ser un “cometa prístino”, lo que significa que nunca antes se había acercado al sol. Observar cómo forma un coma podría arrojar luz sobre la naturaleza de este material cósmico intacto.

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