CIENCIA

Nuevos paneles solares utilizan calor residual para purificar el agua

Los paneles solares pueden llevar electricidad a áreas remotas y la tecnología fotovoltaica ha mejorado en los últimos años. Sin embargo, muchas de estas regiones también tienen un acceso limitado al agua potable. Un nuevo tipo de instalación de energía solar desarrollada en la Universidad de Ciencia y Tecnología King Abdullah en Arabia Saudita podría abordar ambos problemas. Estos paneles aprovechar el calor residual de los paneles solares para destilar y purificar el agua.

Los investigadores utilizaron agua salada para probar la tecnología, pero debería funcionar igualmente bien en agua dulce que simplemente no es apta para el consumo humano. Los paneles solares se colocan encima de una caja de múltiples capas donde pueden absorber la luz solar y generar energía. Debajo hay una unidad de destilación de tres etapas.

No hay nada particularmente especial en los paneles solares utilizados en el sistema. Aproximadamente el 10 por ciento de la luz solar que llega a las células fotovoltaicas se destina a generar energía. Si bien se han demostrado eficiencias mucho más altas en el laboratorio, la mayoría de las células comerciales son solo un poco más eficientes. Sin embargo, esos paneles tampoco generan agua.

A medida que los paneles atraen la radiación solar para generar energía, parte de la energía se irradia como calor residual. El diseño de la Universidad de Ciencia y Tecnología King Abdullah dirige ese calor hacia la primera capa de purificación de agua. Calienta el agua de mar, lo que hace que se evapore y se vuelva a condensar como agua limpia y fresca. El calor generado por la primera capa pasa a través de una membrana a la segunda capa de destilación donde purifica más agua, y es el mismo para la tercera capa (inferior). Es esencialmente un destilador solar apilado muy elegante: los investigadores señalan que el diseño del panel solar purificó tres veces más agua que un destilador solar, y también obtiene electricidad.

Según el equipo, el agua que pasa a través del dispositivo resulta segura para beber según todos los estándares medibles. Los niveles de plomo, cobre, sodio, calcio y magnesio después de la filtración están por debajo de los umbrales establecidos por la Organización Mundial de la Salud.

Es posible que pueda implementar una granja de energía solar y una plataforma de purificación de agua más eficientes como sistemas separados, pero el sistema desarrollado por estos investigadores podría ser un gran avance porque puede hacer ambas cosas al mismo tiempo. El equipo ve esto como una solución ideal para áreas remotas donde las personas tienen energía limitada y amplio acceso a agua no potable. Con paneles solares más eficientes, dicen, este sistema podría eventualmente generar el 10 por ciento del agua dulce del mundo.

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