CIENCIA

New Horizons alcanza un hito en el espacio profundo y captura una foto

La sonda New Horizons de la NASA ya ha hecho historia varias veces desde su lanzamiento en 2006. En ese momento, Plutón era un planeta, pero se había convertido en un planeta enano cuando New Horizons transmitió las primeras fotos en primer plano de él en 2015. Después de eso, la sonda voló más profundamente en el Cinturón de Kuiper y entregó las primeras imágenes de Arrokoth. . Ahora es solo el quinto objeto hecho por humanos para alcanzar una distancia de 50 unidades astronómicas. Para celebrarlo, New Horizons tomó una foto de la nave espacial Voyager 1. Bueno, lo intentó, pero la Voyager 1 todavía está a la cabeza.

New Horizons ahora se une al club 50 AU con Pioneer 10, Pioneer 11, Voyager 1 y Voyager 2. Habría necesitado demasiado combustible para ralentizar New Horizons en Plutón, por lo que siguió trabajando en camiones. Eso le dio la oportunidad de ver el fascinante Objeto del Cinturón de Kuiper (KBO) conocido como Arrokoth, que pasó rápidamente el día de Año Nuevo de 2019.

Una unidad astronómica (UA) es igual a la distancia entre la Tierra y el sol, alrededor de 93 millones de millas (150 millones de kilómetros). Plutón está a menos de 30 UA de distancia, y New Horizons llegó allí en solo nueve años. El lanzamiento en 2006 estableció un récord para el más rápido de la historia, y ese récord se mantiene hasta el día de hoy. Y sigue siendo una de las cosas más rápidas que hemos construido. Tiene suficiente velocidad para escapar del sistema solar, pero nunca alcanzará a la Voyager 1. New Horizons se mueve a 13 kilómetros por segundo, pero la gravedad múltiple de la Voyager lo acelera a 17 kilómetros por segundo.

La ubicación de la Voyager 1, vista por New Horizons.

Después de alcanzar 50 AU, la NASA giró la cámara de New Horizon hacia la Voyager 1 y tomó una foto (arriba). No se puede ver la sonda espacial de 1977, que es aproximadamente un billón de veces demasiado oscura. Sin embargo, estaría justo en el medio, como lo indica el círculo.

New Horizons todavía está sano y la NASA espera poder interceptar otro KBO. Los equipos de la Tierra están utilizando potentes telescopios como el observatorio japonés Subaru para escanear la trayectoria de la nave espacial y ver si hay objetivos viables. Independientemente de si hay otro KBO en el futuro de la sonda, tiene una larga vida por delante. La NASA transmitirá software actualizado a New Horizons este verano para impulsar sus capacidades científicas. Su batería nuclear debería seguir transmitiendo hasta finales de la década de 2030.

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