CIENCIA

NASA: un asteroide aún podría impactar en la Tierra en 2068

La Tierra ha sido bombardeada por rocas espaciales a lo largo de su historia, pero tenemos suerte de que ninguna de las grandes se haya estrellado contra el planeta últimamente. Los astrónomos vigilan atentamente los cielos, con la esperanza de detectar posibles impactadores con la suficiente antelación para que podamos hacer algo al respecto, y uno de los objetos más preocupantes es el 99942 Apophis. Este asteroide del tamaño de un rascacielos todavía podría llegar a la Tierra en 2068, según un nuevo análisis de la Universidad de Hawaii y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

Los científicos descubrieron Apophis en 2004, haciendo sonar la alarma cuando las observaciones iniciales sugirieron que tenía una probabilidad preocupantemente alta del 2,4 por ciento de golpear la Tierra en 2029. Afortunadamente, estudios posteriores redujeron esa probabilidad a cero. Aún así, los astrónomos han estado vigilando a Apophis desde entonces; actualmente se considera la tercera amenaza de impacto más alta para la Tierra, detrás de 101955 Bennu y 29075 (1950 DA). Sin embargo, los mayores riesgos de impacto para esos objetos han pasado siglos.

De la NASA Tabla de riesgos centinela muestra una probabilidad de 1 en 150.000 de que Apophis golpee la Tierra en 2068, pero eso no tiene en cuenta un fenómeno conocido como efecto Yarkovsky. A medida que los asteroides caen por el espacio, absorben energía del sol. Esa energía se irradia de regreso al espacio en forma de calor, pero el proceso no es uniforme en toda la superficie del objeto. El resultado es un empujón pequeño pero mensurable que altera la órbita del objeto. Davide Farnocchia de la NASA y Dave Tholen de la Universidad de Hawái utilizaron datos del Telescopio Subaru para tratar de precisar cuánto cambia nuestras probabilidades el efecto Yarkovsky.

Esta es nuestra mejor suposición sobre la forma de Apophis.

Tholen dice que el riesgo de impacto real probablemente esté más cerca de 1 en 530.000, un número utilizado por el servicio de monitorización de impacto NEODyS que incluye el efecto Yarkovsky. Las nuevas observaciones probablemente llevarán el riesgo Sentry de la NASA a un nivel igualmente bajo. Así que sí, probablemente es menos probable que Apophis golpee la Tierra en unas pocas décadas, pero los astrónomos deberán monitorear su órbita a lo largo del tiempo para asegurarse. Todavía existe una posibilidad muy real, distinta de cero, de que Apophis quede atrapado en la gravedad de la Tierra en 2068.

No quieres correr ningún riesgo con un objeto como Apophis. Si bien no se trata de una “extinción masiva”, un impacto sería catastrófico. Es una simple cuestión de física: Apophis golpeando la Tierra resulta en una explosión equivalente a 1.151 megatones de TNT. En comparación, el arma nuclear más grande jamás detonada por humanos fue de alrededor de 57 megatones. La erupción de Krakatoa en 1883 registró alrededor de 200 megatones. Apophis podría arrasar un país pequeño, causar maremotos masivos y provocar incendios forestales generalizados. Considerándolo todo, un día bastante malo para la Tierra.

En el caso de que Apophis esté alguna vez en curso de colisión, los astrónomos deberían poder avisarnos con suficiente antelación. Tal vez incluso sea lo suficientemente temprano para probar uno de esos sistemas de desviación de asteroides de pastel en el cielo de los que siempre escuchamos.

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