CIENCIA

NASA: Los sistemas estelares binarios podrían estar ocultando mundos similares a la Tierra

La Tierra es única en nuestro sistema solar. Es uno de los pocos objetos celestes con atmósfera, y es el único que sustenta la vida … hasta donde sabemos. ¿Cuántas Tierras más hay? Podría ser más de lo que pensamos, según una nueva investigación. Los astrónomos de la NASA ahora dicen que podríamos estar falta una gran cantidad de exoplanetas similares a la Tierra en los sistemas solares binarios. Eso podría aumentar las posibilidades de encontrar mundos habitables por ahí.

Nosotros, por supuesto, vivimos en un planeta que orbita una sola estrella, pero los sistemas de múltiples estrellas son muy comunes. Los astrónomos estiman que al menos un tercio de los sistemas solares de la Vía Láctea constan de dos o más estrellas. Puede estar más cerca de la mitad, dependiendo de a quién le pregunte. Si estas estrellas están lo suficientemente cerca y lo suficientemente lejos, pueden aparecer como un solo punto de luz en los telescopios. Eso, resulta, puede ser un problema para la caza de planetas.

Conocemos más de 4.000 exoplanetas confirmados, la mayoría de los cuales son grandes. Esa es una consecuencia de cómo los detectamos. Obtener imágenes de exoplanetas directamente está más allá de nuestras capacidades tecnológicas en la mayoría de los casos, por lo que los científicos confían en características como la gravedad y la variación de la luz para identificar estos mundos alienígenas. El método de tránsito, que es utilizado por el satélite de estudio de exoplanetas en tránsito (TESS) de la NASA, es el más efectivo. Esto implica observar las caídas de luz a medida que los planetas transitan frente a su estrella anfitriona. Así es también como Kepler detectó miles de exoplanetas potenciales.

El equipo del Centro de Investigación Ames de la NASA utilizó los telescopios Gemini Norte y Sur en Chile y Hawai para observar objetivos TESS cercanos y ver si alguno de ellos era en realidad sistemas binarios. Descubrieron que 73 de esas estrellas eran en realidad pares binarios. También utilizaron el telescopio WIYN de 3,5 metros para observar más de 18 sistemas binarios conocidos adicionales escaneados por TESS. Los investigadores observaron las poblaciones de exoplanetas identificadas en estos sistemas solares y descubrieron algo interesante: TESS encontró exoplanetas grandes y pequeños similares a la Tierra orbitando estrellas individuales, pero solo detectó grandes planetas gigantes gaseosos en sistemas binarios.

Nuestro vecino de al lado, Centauri, es quizás uno de los sistemas de estrellas múltiples más conocidos. Alpha Centauri AB está a la izquierda, Beta Centauri a la derecha y Proxima Centauri está en el centro del círculo rojo.

La implicación de esta investigación es que los exoplanetas similares a la Tierra podrían estar escondidos en sistemas binarios, y nuestros métodos de detección simplemente no son lo suficientemente buenos para verlos. Según la líder del estudio Katie Lester, es probable que los planetas pequeños se pierdan en el resplandor de un sistema binario, lo que hace imposible rastrear con precisión sus tránsitos.

Este trabajo complica las cosas para la astronomía. Siempre que dependamos del método de tránsito para catalogar exoplanetas, los investigadores deberán prestar especial atención a si un sistema es binario. Si es así, podríamos estar obteniendo una imagen incompleta de la población planetaria. Eso podría significar muchos más planetas similares a la Tierra. Quizás en algún lugar de la inmensidad del espacio, hay alguien mirando las estrellas gemelas preguntándose si la vida podría evolucionar con un solo sol.

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