CIENCIA

NASA: el telescopio espacial TESS completa la misión principal de búsqueda de planetas

El Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA ha completado su misión principal, habiendo pasado los últimos dos años escaneando el cielo en busca de evidencia de exoplanetas. El satélite concluyó su misión el mes pasado con 66 exoplanetas confirmados y otros 2.100 candidatos. Eso ya es una pila gigante de datos para que los científicos la analicen detenidamente, y TESS aún no ha terminado. El satélite ha comenzado una misión extendida que se extenderá hasta septiembre de 2022.

TESS se dirigió al espacio en abril de 2018 con la ayuda de un cohete SpaceX Falcon 9. Después de una verificación de sistemas que incluyó tomar una foto de un cometa, TESS se puso a trabajar escaneando todo el cielo en busca de evidencia de exoplanetas en nuestro vecindario galáctico. La misión TESS es una especie de sucesor espiritual de Kepler, que comenzó a experimentar fallas de hardware hace varios años. La NASA finalmente retiró a Kepler solo unos meses después del lanzamiento de TESS. Al igual que Kepler, TESS utiliza el método de tránsito para detectar exoplanetas: observa las caídas repetidas en la luminancia de las estrellas que podrían indicar un planeta que pasa entre la estrella y la Tierra.

El satélite tiene cuatro telescopios de gran angular, lo que le permite monitorear grandes partes del cielo mientras orbita. La NASA llama a esto un “estudio de exoplanetas en tránsito por todo el cielo” porque TESS fue diseñado para recopilar datos panorámicos sin obstrucciones de los hemisferios norte y sur. A diferencia de Kepler, TESS solo observó estrellas a una distancia de 300 años luz. Kepler miró mucho más lejos pero en un campo de visión estrecho. TESS puede darnos una mejor idea de los exoplanetas cercanos y, por lo tanto, fáciles de estudiar.

Patricia Boyd, científica del proyecto de TESS en el Goddard Space Flight Center de la NASA, dice que TESS ya es un “éxito rotundo”. Descubrió el exoplaneta similar a la Tierra HD 21749c, tres planetas en el sistema GJ 357 (incluido uno potencialmente habitable)y hasta vi una estrella deslizándose en un agujero negro. Los científicos tardarán años en analizar todos los datos de la misión principal de TESS para ver cuáles de esos 2.100 planetas candidatos están realmente allí.

En el futuro, la NASA espera obtener aún más datos del satélite. El equipo ha introducido una tecnología mejorada de observación y procesamiento, que permite a TESS capturar una imagen del cielo cada 10 minutos. Eso es tres veces más rápido que durante la misión principal. Podemos esperar muchos más descubrimientos por cortesía de TESS.

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