CIENCIA

NASA desconcertada cuando el instrumento de perforación InSight vuelve a salir de la superficie marciana

El módulo de aterrizaje InSight de la NASA no recibe tanta atención como el rover Curiosity, pero ha estado en Marte y ha hecho historia durante casi un año. Envió informes meteorológicos del planeta rojo, registró los sonidos fantasmales del viento marciano y desplegó el primer sismómetro en otro planeta. Sin embargo, no todo es perfecto para InSight. Después de finalmente hacer algunos progresos con la sonda «topo» excavadora del módulo de aterrizaje, la NASA informa que Marte acaba de expulsar sin ceremonias el dispositivo de su túnel.

El lunar, conocido más propiamente como el Paquete de propiedades físicas y de calor (HP3), es como un pequeño clavo autoperforante cubierto con sensores de temperatura. Se suponía que debía excavar hasta una profundidad de 16 pies (5 metros) para tomar medidas internas por primera vez. Sin embargo, la sonda tuvo una dificultad inesperada para excavar en la superficie marciana. El equipo de InSight compartió un GIF en Twitter de la desgracia de la sonda durante el fin de semana, mostrando al topo perdiendo el poco terreno que había ganado.

Después de detenerse inicialmente justo debajo de la superficie, a la NASA le preocupaba que la sonda hubiera golpeado una roca o una capa de suelo denso que le impediría progresar. Sin embargo, el equipo decidió usar el brazo robótico del módulo de aterrizaje para compactar el suelo alrededor de la sonda, esperando que el problema fuera simplemente una falta de fricción. El HP3 hizo unos 3 cm de progreso poco después de eso, pero Mars no tenía ninguna de esas tonterías. El GIF muestra que, en el espacio de unas pocas horas, la HP3 salió de su túnel después de finalmente hacer un pequeño avance. La sonda se encuentra actualmente a la mitad del suelo.

La NASA notó que las primeras pruebas en la Tierra sugirieron que el topo podría tener problemas con la tierra que vuelve a caer en el agujero delante de la sonda a medida que se retrae con cada nuevo empujón. La NASA atribuye el problema a «propiedades inesperadas del suelo». El equipo actualmente está evaluando los datos y espera tener una mejor idea de lo que está mal más adelante esta semana.

Incluso si la NASA no puede encontrar una manera de hacer que el topo funcione, eso nos dirá algo interesante sobre la superficie de Marte. La naturaleza extremadamente fina y de baja fricción del suelo marciano podría cambiar la forma en que diseñamos futuras misiones. Es como la experiencia de Curiosity con rocas puntiagudas: todos los pinchazos en sus ruedas de aluminio informaron un cambio de diseño para la próxima misión Mars 2020.

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