CIENCIA

Monstruo marino prehistórico mortal encontrado dentro del segundo monstruo marino, un poco más grande

Los paleontólogos han hecho un hallazgo único: un ictiosaurio del Triásico de 5 metros con un talattosaurio del Triásico de 4 metros se atascó en su garganta. Según todas las apariencias, el primero literalmente mordió más de lo que podía masticar y se atragantó.

Uno de los desafíos de estudiar los ecosistemas prehistóricos es averiguar qué, exactamente, estaba comiendo qué. Se pueden hacer distinciones generales e inferencias amplias basadas en factores como el plan corporal, el tamaño relativo, la dentición (cuando está presente), la estructura de las extremidades y las características conocidas del entorno prehistórico. Pero estas son generalidades: saber que el pico de un pájaro está bien adaptado para atrapar insectos no le dice automáticamente qué insectos comió, mientras que el registro fósil limitado puede no preservar evidencia de depredadores y presas en la misma área geográfica.

La mejor manera de averiguar qué comió una especie es que dicha especie muera y se fosilice de una manera particularmente útil inmediatamente después de comer. (Tenga esto en cuenta si desea hacer una donación particularmente útil para el futuro de la arqueología y planifique sus arreglos funerarios en consecuencia). Tales hallazgos son raros, e incluso cuando suceden, el material resultante puede no ser más que un fragmento de hueso desarticulado, sin pistas sobre si la criatura era un depredador, un carroñero o ambos.

De vez en cuando, sin embargo, tienes suerte. Antes de este descubrimiento, se pensaba que los ictiosaurios se alimentaban de peces y cefalópodos, y no se creía que esta especie en particular fuera un depredador supremo. Sin embargo, cuando se excavó el fósil en 2010, una masa de hueso sobresalía hacia arriba. Un examen detallado reveló los restos de un talattosaurio, al que le faltaba la cabeza y la cola, y los huesos estaban alineados dentro del fósil de una manera que hizo posible identificar la orientación del cuerpo de la presa mientras el depredador se lo comía. No hay indicios de que los huesos hayan estado expuestos al ácido del estómago, lo que sugiere que la muerte ocurrió poco después de la ingestión. Se encontró una cola de talatosaurio casi completa cerca del presunto depredador, lo que implica que él y la desafortunada presa se habían conocido previamente.

Esto es una prueba de que los ictiosaurios comían más que calamares y pescado. Si bien todavía es posible que el ictiosaurio haya secuestrado al talattosaurio, los modelos existentes de descomposición del agua no apoyan esta hipótesis. Hay aletas dentro de las entrañas del ictiosaurio, mientras que la cola se encuentra a poca distancia. En los seres humanos, las primeras partes del cuerpo que se pudren son las manos y los pies. La columna vertebral está reforzada con tejido conectivo que es mucho más resistente a la caries.

En segundo lugar, el ictiosaurio habría tardado en tragarse una presa casi de su propio tamaño, y Guizhouichthyosaurus (ese es nuestro depredador) respiraba aire. La mayor parte del consumo de carroña en ambientes marinos, señalan los autores, ocurre en el lecho marino, como en las modernas “cataratas”. No hay un mecanismo plausible para Guizhouichthyosaurus haber comido mucho thalattosaurio mientras rebotaba hacia arriba y hacia abajo en el fondo del mar.

Hay algunas implicaciones interesantes de este hallazgo. Guizhouichthyosaurus tiene un tipo de estructura dentaria llamado subtipo “Smash” (puede consultar el papel) y se cree que se alimenta de muy diferentes tipos de alimentos. Los autores postulan que la criatura pudo haber arrancado la cabeza y el cuello del talattosaurio mediante el método de “agarrar y desgarrar”, que es el único método que vemos en las criaturas modernas. La forma en que los huesos están empaquetados dentro de la criatura sugiere que la presa se comió como una pieza sólida, pero las vértebras se rompieron en 3-4 “hilos” de aproximadamente 10 vértebras cada una. Los autores también postulan que una brecha extraña entre la cabeza del ictiosaurio y el resto de su esqueleto puede haber estado relacionada de alguna manera con la forma en que murió la criatura.

El espécimen de ictiosaurio. Se puede ver el contenido del estómago elevado, al igual que la cabeza desarticulada.

Esto es menos loco de lo que parece. Hace unos 14 años, una pitón parece haberse comido un caimán antes de explotar algún tiempo después. Esto principalmente decapitó a la pitón. Si bien no se sabe exactamente por qué murió la pitón, una teoría era que la acumulación de gas dentro de la pitón relacionada con la descomposición del cocodrilo podría haberla destruido. Si el ictiosaurio murió inmediatamente después de comerse al talattosaurio, y según la ubicación cercana de la cola, también es posible que la acumulación de gas decapitara a la criatura post-mortem. Finalmente, y lo más aburrido, también es posible que los procesos de fosilización ordinarios movieran la cabeza.

Este tipo de momentos de la “última batalla” son raros en el registro fósil, pero no son desconocidos. El más espectacular que conozco es el “Lucha contra los dinosaurios”Fósil, que conserva los últimos momentos de una batalla entre un velociraptor y un protoceratops. Se cree que ambos animales fueron enterrados en un colapso de dunas o una rápida tormenta de arena. La postura reconstruida muestra las mandíbulas del protoceratops apretadas alrededor de la extremidad anterior del velociraptor, mientras que la garra trasera del velociraptor está enterrada en la garganta del protoceratops.

Imagen destacada de Ryosuke Motani, UC Davis

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