CIENCIA

MIT y Amsterdam se asocian en ‘Roboats’ autónomos

Si bien la mayoría de las ciudades se están acelerando para que los vehículos autónomos circulen por las carreteras, Ámsterdam está más interesada en los barcos autónomos. La ciudad holandesa tiene aproximadamente una cuarta parte de agua gracias a su enorme red de canales, y tiene visiones de botes robóticos navegando por esos canales. La ciudad es trabajando con MIT para hacer realidad esa visión con los ingeniosamente llamados “Roboats”.

La idea es equipar las pequeñas embarcaciones rectangulares con sensores, hélices, microcontroladores, GPS, cámaras y otro hardware y soltarlos para proporcionar transporte de mercancías y personas a pedido para ayudar a despejar las calles obstruidas de Ámsterdam. Los diseñadores también prevén que varios barcos se unan para formar pasarelas temporales, escenarios de actuación e incluso mercados flotantes. La clave de todo esto es diseñar robots que puedan navegar y enlazarse de manera confiable mientras flotan en el agua.

Los Roboats tienen lidar y cámaras para ayudarlos a navegar en entornos complejos, no a diferencia de los autos autónomos. Los barcos tienen pequeñas etiquetas impresas de realidad aumentada conocidas como AprilTag, que parecen códigos QR simplificados. Otros barcos pueden ver estas etiquetas y utilizarlas como orientación al atracar.

Cada Roboat tiene un mecanismo de cierre con componentes de rótula en la parte delantera, trasera y laterales. Acoplar dos robots juntos es más difícil cuando flotan sobre el agua, que se mueve de manera impredecible. Entonces, los enchufes tienen guías en forma de cono que ayudan a alinear a los robots si están a un par de pulgadas de la cita. El cono tiene un sensor láser en el interior que registra cuando otro Roboat atraca. Activa un mecanismo que bloquea los barcos hasta que reciben la señal de separarse.

Los canales suelen tener olas suaves que no deberían empujar demasiado a los robots, pero los investigadores del MIT están trabajando en formas de compensar perturbaciones más grandes, como las estelas de otros barcos. Si dos Roboats han cerrado la distancia y el sensor láser no registra un acoplamiento exitoso, los robots pueden retroceder e intentar atracar nuevamente.

Los Roboats actuales son demasiado pequeños para que cualquiera los use para el transporte, pero son solo prototipos. El equipo está trabajando en Roboats que son cuatro veces más grandes y ofrecen más estabilidad y potencia. También se está trabajando en un nuevo mecanismo de acoplamiento con pinzas de goma en forma de tentáculo. Eso podría hacer que la conexión entre los barcos sea lo suficientemente fuerte como para arrastrar cargas pesadas. El equipo también quiere reemplazar las AprilTags impresas con una pantalla LCD que podría cambiar para ajustar los pedidos de ensamblaje.

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