CIENCIA

Meteoritos raros señalan el origen del agua en la Tierra

 

Si recuerda incluso la geografía básica de la escuela primaria, sabrá que la superficie de la Tierra es principalmente agua. Los científicos no han estado de acuerdo sobre cómo terminó toda esa agua en la Tierra. ¿Estaba todo aquí cuando se formó el planeta, o la Tierra era una cáscara seca hasta que los asteroides y los cometas entregaron agua? Un nuevo análisis de meteoritos publicado en la revista Ciencias apunta a una Tierra acuosa desde el principio.

No es impensable que un planeta pueda formarse con agua o hielo, pero la Tierra se formó en una parte mucho más cálida del sistema solar que los planetas fríos como Júpiter o los incontables objetos helados del Cinturón de Kuiper. El pensamiento actual es que ningún hielo de agua habría permanecido congelado en medio de la nube arremolinada que se convirtió en la Tierra, y eso significaría que la Tierra acumuló agua más adelante para convertirse en el mundo húmedo que es hoy. Para saberlo con certeza, tendríamos que mirar el material que formó la Tierra. Eso no es posible 4.500 millones de años después del hecho, pero tenemos algo casi tan bueno.

Las últimas pistas sobre los comienzos de la Tierra provienen de un tipo raro de roca espacial conocida como un “meteorito condrita enstatita”, también conocido como condritas tipo E. Solo alrededor del dos por ciento de los meteoritos pertenecen a esta clase, que tienen composiciones químicas que los datan de la era más temprana del sistema solar. Dado que estos objetos son esencialmente el mismo material que se fusionó para formar los planetas, la cantidad de hidrógeno encerrado en el interior es de gran interés para los científicos.

Investigadores del Centre de Recherches Pétrographiques et Géochimiques en Francia observaron de cerca 13 de estos meteoritos poco comunes. Midieron la cantidad de hidrógeno presente en las rocas porque el hidrógeno más el oxígeno te dan agua, y sabemos que la Tierra tenía mucho oxígeno al principio.

El equipo encontró menos hidrógeno en las condritas de enstatita que en otros tipos de rocas espaciales, pero aún así fue más que suficiente. Según el estudio, el hidrógeno presente en las condritas de enstatita podría representar varias veces más agua que la que hay actualmente en los océanos de la Tierra. Eso apoya la idea de que la Tierra se formó con la mayor parte o la totalidad del agua que tenemos hoy. Respaldando esta afirmación, el equipo analizó las proporciones de isótopos de hidrógeno en los meteoritos y descubrió que son muy similares al interior de la Tierra.

Esta conclusión es atractiva porque es mucho más simple que la alternativa: que la Tierra recogió océanos de agua de otros objetos. Probablemente acumulamos algo de agua de algún cometa ocasional, pero este estudio ofrece una fuerte evidencia de que la Tierra siempre ha sido un planeta acuático.

 

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