CIENCIA

Mars Rover de China envía las primeras imágenes

Las cosas están cambiando en Marte, un mundo que alguna vez estuvo dominado por robots de Estados Unidos. Ahora, Marte es el hogar de un grupo internacional de exploradores robóticos con la llegada del rover Zhurong de China. La misión aterrizó durante el fin de semana, y Zhurong acaba de resplandeció las primeras imágenes desde lo alto de su plataforma de aterrizaje. Pronto, los operadores de la Tierra soltarán a Zhurong en el planeta rojo.

El rover Zhurong se lanzó el 23 de julio de 2020, solo unos días antes del rover Perseverance de la NASA. Eso no fue una coincidencia: tanto la NASA como la Administración Nacional del Espacio de China (CNSA) programaron sus lanzamientos para llegar a Marte cuando estaba más cerca de la Tierra. La perseverancia aterrizó en febrero, que es también cuando llegó el orbitador Tianwen-1. Sin embargo, la CNSA no aterrizó el rover hasta el 14 de mayo.

Las imágenes recién recibidas muestran al vehículo de seis ruedas todavía sentado en su plataforma de aterrizaje. Las imágenes mostraron a los operadores que todos los sistemas del módulo de aterrizaje funcionaban correctamente. La rampa ya está extendida, lista para que el robot descienda a la superficie. También se confirmó que los paneles solares y la antena del robot se habían desplegado correctamente.

China es solo la segunda nación después de Estados Unidos en aterrizar con éxito un robot en la superficie marciana y mantenerlo en funcionamiento durante un período prolongado. La Unión Europea ha intentado dos aterrizajes de rover, el más reciente en 2016, en la primera fase de su colaboración ExoMars con la rusa Roscosmos. Desafortunadamente, el módulo de aterrizaje Schiaparelli se estrelló contra la superficie en lugar de aterrizar suavemente, pero el Trace Gas Orbiter de la misma misión todavía está vivo y coleando. ExoMars volverá a intentarlo en 2023 con un nuevo módulo de aterrizaje Roscosmos llamado Kazachok y el rover Rosalind Franklin.

Los paneles solares y el conjunto de antenas son visibles en este marco.

A diferencia de la perseverancia y la curiosidad, Zhurong necesita la luz del sol para alimentarse. Los vehículos exploradores más nuevos de la NASA tienen fuentes de energía nuclear que funcionarán durante años. El equipo chino espera obtener unos 90 días de uso del rover de 529 libras (240 kilogramos), pero siempre podría superar las expectativas. Algunos de los primeros exploradores de Marte de la NASA, como Spirit y Opportunity, tenían diseños similares, y ambos duraron años. De hecho, fue necesaria una tormenta de polvo global para aplastar a Opportunity en 2018, unos 15 años después de que comenzara su misión.

Zhurong se encuentra en una región de Marte llamada Utopia Planitia, una gigantesca cuenca que cubre gran parte del planeta notro hemisferio. Los científicos especulan que esta extensión pudo haber tenido un océano, y todavía podría haber evidencia de eso todos estos miles de millones de años después. Para estudiar este terreno, Zhurong tiene que ponerse en marcha. La CNSA conducirá el rover por la rampa pronto, y luego continuará con la ciencia.

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