CIENCIA

Mars Lander de la NASA limpió la arena de sus paneles solares usando más arena

El módulo de aterrizaje InSight de la NASA ha estado en el planeta rojo desde 2018, y se basa en paneles solares para obtener energía, a diferencia del rover Perseverance de propulsión nuclear. Eso significa que existe la posibilidad de que se acumule polvo en los paneles solares, lo que se está convirtiendo en un problema a medida que el planeta desciende a otro invierno gélido. Afortunadamente, Los ingenieros de JPL idearon una forma ingeniosa de quitar la arena de los paneles solares.. Todo lo que necesitó fue más arena.

InSight obtuvo la extensión de su misión a principios de 2021, poco antes de que el equipo decidiera renunciar a la sonda de calor HP3 excavadora que obstinadamente se negó a excavar. Sin embargo, el instrumento SEIS ha superado las expectativas como primer sismómetro en otro planeta. El equipo ha estado trabajando para concluir las operaciones científicas de InSight para la temporada. El robot fue diseñado para permanecer silencioso durante el largo invierno marciano para ahorrar energía para su calentador y equipo de comunicación. ¿Quizás hay un poco de margen de maniobra?

Como era de esperar, la acumulación de polvo en los paneles solares del módulo de aterrizaje ha reducido la cantidad de energía que puede consumir. Esto es de mayor preocupación ahora, cuando la luz del sol es más difícil de conseguir en Marte. El equipo ha estado jugando con varios métodos para eliminar el polvo de los paneles solares; por ejemplo, intentaron pulsar los motores de despliegue del panel solar, que no lograron eliminar el polvo.

A partir del 22 de mayo, el equipo empezó a intentar algo diferente. Le indicaron a InSight que usara su pala de brazo robótico para recolectar más tierra marciana y tirarla sobre los paneles. Esperaron hasta el mediodía en Marte, que es la hora más ventosa del día. Con el viento soplando a unos saludables 20 pies (6 metros) por segundo, la mayor parte de la arena fue atrapada por el viento. El equipo esperaba que algo de eso se “saltara”, lo que significa que los granos rebotaron o cayeron a través del panel solar. En teoría, esto haría que los granos más pequeños del panel fueran barridos.

Efectivamente, el módulo de aterrizaje informó un aumento en los niveles de potencia después de que se completó la operación de descarga de arena. InSight ahora está consumiendo otros 30 vatios-hora de energía por sol. El módulo de aterrizaje tiene una capacidad máxima de 4.6 kilovatios-hora, pero la ganancia aún es suficiente para extender las operaciones científicas por algunas semanas más. InSight aún se cerrará durante el verano y volverá a estar en línea en agosto, cuando Marte comience a acercarse al sol. Esa no será la última vez que la misión tenga que desconectarse, pero este baño de arena salada podría convertirse en un proceso regular para estirar un poco más las operaciones científicas.

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