CIENCIA

Los satélites Starlink arruinan la foto del cometa NEOWISE

A principios de este año, la NASA descubrió un nuevo cometa con su telescopio espacial Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE). El objeto, conocido casualmente como NEOWISE, ha estado más cerca de la Tierra este mes que en cualquier otro momento de los últimos 6.000 años. Los astrónomos y fotógrafos han estado mirando hacia el cielo para observar el cometa, pero un astrofotógrafo tengo una sorpresa desagradable cuando los satélites Starlink fotografiaron una excelente foto de lapso de tiempo.

NEOWISE es lo que se conoce como un cometa de período prolongado: tiene una órbita muy excéntrica que lo lleva a las profundidades del sistema solar exterior durante miles de años antes de que regrese hacia el sol (y la Tierra). Los astrónomos creen que el núcleo de NEOWISE tiene aproximadamente tres millas (5 kilómetros) de diámetro. Durante la mayor parte de julio, el cometa ha estado a menos de 200 millones de millas de la Tierra, que está lo suficientemente cerca como para verlo a simple vista en áreas aisladas. En entornos urbanos, necesita binoculares o un telescopio para detectar el cometa.

Astrofotógrafo Daniel Lopez recientemente instaló su equipo en el Parque Nacional del Teide en las Islas Canarias para tomar una imagen en lapso de tiempo de NEOWISE. La imagen final, que presenta 17 fotogramas separados capturados durante 30 segundos, está marcada por rayos de luz de los satélites de Internet Starlink de SpaceX.

Se supone que VisorSat detiene exactamente este tipo de cosas. Si funciona.

Elon Musk sueña con proporcionar acceso a Internet por satélite en todo el mundo con esta megaconstelación de satélites. Ya hay más de 500 de ellos en órbita, pero los planes de la compañía requieren miles. Para evitar el horrendo retraso endémico en los sistemas de Internet por satélite anteriores, los satélites Starlink permanecen en órbitas más bajas. Eso también los hace más visibles. Por ejemplo, los satélites Starlink arruinaron las observaciones de las Nubes de Magallanes en el observatorio CTIO en Chile.

SpaceX ha prometido abordar la alta reflectividad de su red de satélites con un sistema llamado VisorSat, esencialmente, aletas que protegen la superficie brillante de los satélites de la luz solar. SpaceX comenzó a probar VisorSat en satélites lanzados en abril, pero no está claro qué tan bien funcionan y, independientemente, SpaceX lanza nuevos satélites cada pocas semanas. Si VisorSat no es perfecto, podría haber muchas más fotos arruinadas en el futuro. Musk afirma que Starlink no tendrá un impacto sustancial en la astronomía incluso cuando haya miles de satélites. Aunque tiene una tendencia a hacer promesas excesivas.

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