CIENCIA

Los satélites de imágenes de la Tierra viajarán en los próximos lanzamientos de SpaceX Starlink

La startup de imágenes satelitales Planet cerró un trato para comprar la red SkySat de Google en 2017, pero no se detiene con la constelación existente. Planet aspira a convertirse en la empresa de imágenes satelitales más rápida gracias a un nuevo acuerdo con SpaceX. El planeta exprima algunos de sus satélites en algunos próximos lanzamientos de Starlink, dando a los clientes acceso a imágenes más frescas.

Cuando Planet compró la constelación de Google, había 15 satélites individuales orbitando a una altitud de 500 kilómetros (aproximadamente 310 millas). Recientemente, la compañía bajó la altitud a 450 kilómetros. Puede que no parezca que marcaría una gran diferencia, pero aumentó la resolución efectiva de las imágenes de 80 cm por píxel a 50 cm por píxel. Esa es la diferencia entre ver manchas viajando por la carretera y poder diferenciar entre automóviles y camiones.

Aumentar la claridad de la imagen es solo una parte del plan: Planet también quiere actualizaciones más rápidas. Muchos de sus clientes en silvicultura, agricultura y tecnología quieren las imágenes más actualizadas posible, y solo puede obtenerlas poniendo más satélites en órbita. Incluso los lanzamientos de satélites pequeños solían ser horriblemente caros, pero eso ha cambiado con las frecuentes misiones Starlink de SpaceX con cohetes reutilizados.

Cada uno de los satélites de Planet es aproximadamente del tamaño de una lavadora y pesa 110 kg (alrededor de 242 libras), y actualmente se está preparando para agregar tres de ellos a la próxima carga útil Falcon 9 Starlink. SpaceX ha completado ocho lanzamientos de Starlink hasta ahora, la mayoría de los cuales llevan 60 satélites individuales. Te quedará bien ajustado, pero hay más espacio dentro de ese carenado del que probablemente esperarías. SpaceX acaba de compartir un video (arriba) del despliegue del carenado en su misión Starlink más reciente.

SpaceX necesitará muchos cohetes para obtener su constelación Starlink de 12.000 nodos propuesta. Al darse cuenta de esto, la empresa estableció un programa de “viaje compartido”, que le permite trabajar directamente con pequeños operadores de satélites para utilizar cada espacio en los próximos lanzamientos. A $ 500 por kilogramo, el precio es lo suficientemente bajo como para que Planet decidiera desplegar más satélites; expandir su flota ni siquiera estaba sobre la mesa antes del programa de viajes compartidos.

El primer grupo de tres aumentará en unos pocos días y otros tres están programados para julio. Los activistas pintaron “Black Lives Matter” en una calle que conduce a la Casa Blanca la semana pasada, y Planet capturó una imagen ampliamente vista de la misma horas después. Con un total de 21 satélites, Planet será aún más rápido para tomar tales imágenes.

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