CIENCIA

Los lagos de Titán pueden tener ‘anillos de bañera’ de extraños cristales

Titán, la luna de Saturno, tiene mucho en común con la Tierra, pero también es extremadamente alienígena. Es uno de los únicos objetos en el sistema solar, aparte de la Tierra, con una atmósfera espesa, una neblina tóxica de organonitrógeno. Tiene cuerpos permanentes de líquido en la superficie como la Tierra, pero son hidrocarburos líquidos en lugar de agua. Sin embargo, eso no explica los desconcertantes “anillos de bañera” alrededor de los mares de Titán. Nuevos experimentos en la Tierra sugieren que esos anillos podrían provenir de acetileno y butano cristalizados.

La densa atmósfera de Titán dificulta el estudio de la superficie, pero la sonda Cassini pasó mucho tiempo espiando la luna más grande de Titán. Los científicos se interesaron especialmente por los lagos de hidrocarburos de Titán. Estos compuestos serían gases en la Tierra, pero las temperaturas en Titán pueden alcanzar los -290 grados Fahrenheit (-179 grados Celsius). Algunos lagos cercanos al ecuador muestran formas anulares en las regiones secas que rodean los lagos.

Investigadores del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA y el Instituto de Tecnología de California intentaron simular la atmósfera de Titán en la Tierra para evaluar cuáles podrían ser esos anillos. El equipo comenzó con un criostato hecho a medida, un recipiente que puede enfriar muestras a temperaturas muy bajas. La atmósfera de Titán es casi toda nitrógeno, por lo que los investigadores comenzaron con nitrógeno líquido y dejaron que la cámara se calentara un poco hasta que se convirtió en gas. A continuación, agregaron metano, etano y otros hidrocarburos que existen en cantidades mínimas en Titán.

La cámara del Titán simulado produjo algunos compuestos interesantes. Por ejemplo, anillos de benceno con moléculas de etano en su interior como cocristales. También había cocristales compuestos de acetileno y butano. En la Tierra, estos son gases que se utilizan para soldar y cocinar. Estos cristales son probablemente mucho más comunes en Titán, según lo que sabemos sobre su composición atmosférica.

A medida que los mares de hidrocarburos se evaporan en Titán, el acetileno y el butano pueden caer en forma cristalina. Eso podría explicar los anillos que se ven alrededor de los mares en la luna. Los investigadores comparan el proceso con la formación de cristales de sal cuando los mares se evaporan en la Tierra.

Confirmar esta investigación con observaciones será un desafío. La misión Cassini terminó recientemente, por lo que no hay sondas para observar a Titán de cerca. La densa atmósfera de Titán interferiría de todos modos, por lo que aterrizar en la superficie es el mejor curso de acción. La NASA no tiene planes firmes para visitar Titán, pero hay algunas propuestas en el programa New Frontiers que podrían enviar un dron volador a la luna. Sin embargo, podría pasarse por alto para otras misiones.

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