CIENCIA

Los científicos pueden haber resuelto uno de los mayores misterios climáticos de la Tierra

Puede ser extremadamente difícil desentrañar los misterios de los cambios climáticos pasados ​​de la Tierra, pero es más vital que nunca que comprendamos qué desencadenó cambios importantes en el pasado. Después de todo, la humanidad está alterando el planeta de formas insondables. Los científicos del clima piensan podrían haber resuelto un misterio particularmente desconcertante. Gracias a algunas conchas antiguas, finalmente podemos saber qué causó un período frío llamado Dryas más joven.

El Dryas más joven ocurrió hace unos 13.000 años cuando la última edad de hielo estaba comenzando a refluir. La temperatura global estaba en alza y el nivel del mar estaba aumentando. De repente, el hemisferio norte se enfrió nuevamente y permaneció helado durante otros mil años. El equipo de investigadores de la Institución Oceanográfica Woods Hole, la Universidad de California-San Diego y la Universidad Estatal de Oregon apuntan directamente al agua de deshielo de los glaciares.

Según la teoría presentada en un nuevo artículo, la escorrentía de agua dulce de los glaciares del hemisferio norte fluyó hacia los océanos cuando terminó la edad de hielo. La afluencia masiva de agua dulce del Ártico interrumpió la circulación de vuelco meridional del Atlántico (AMOC), que alteró el clima global. El resultado fue un enfriamiento sustancial en gran parte de Europa y América del Norte.

El equipo llegó a esta conclusión mediante el estudio de pequeñas conchas de la misma época llamadas foraminíferos. Específicamente, el contenido de oxígeno de esas conchas alertó a los científicos de que de alguna manera estaba involucrado el derretimiento de los glaciares.

Más del 99 por ciento del oxígeno de la Tierra se encuentra en una forma conocida como oxígeno-16. El oxígeno-18 tiene dos neutrones más y es el siguiente isótopo más común. Debido a que el oxígeno 16 es más liviano, se evapora más rápido y es más probable que caiga en forma de nieve en las latitudes del norte que el oxígeno 18. Como era de esperar, la proporción de oxígeno 18 es menor en los glaciares. La proporción de oxígeno-18 en los foraminíferos analizados por el equipo también fue menor que el fondo global.

Lagos glaciares al final de la última glaciación.

Los investigadores dicen que apunta a una importante afluencia de agua por el deshielo de los glaciares. Sospechan que la fuente del agua fue la capa de hielo Laurentide que cubría América del Norte. Hasta cierto punto, esa agua se drenaría a través de la cuenca del Mississippi, pero estamos hablando de mucho de agua. Después de acumularse en lagos glaciares masivos, el flujo de agua se invirtió, canalizándolo hacia el océano abierto.

Esta es información importante para tener en este momento, ya que el clima se calienta y los glaciares se derriten. Incluso hay algunos indicios de que el AMOC se está debilitando nuevamente. Los científicos no creen que ocurra otra ruptura de las corrientes oceánicas de la noche a la mañana, pero nunca se sabe.

Crédito de la imagen superior: Luca Galuzzi /CC BY-SA 2.5

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