CIENCIA

Los científicos finalmente pueden estudiar el einstenio 69 años después de su descubrimiento

El siglo XX fue notable por numerosas razones, entre las cuales la humanidad dividió el átomo. En los restos de explosiones atómicas, los científicos encontraron elementos nunca antes vistos como el einstenio. Ahora, casi 70 años después de su descubrimiento, los científicos han recolectado suficiente einstenio para realizar un análisis básico.

Los científicos entendieron que alguna cosa debería existir en la tabla periódica donde se encuentra el einstenio (número atómico 99), pero el material nunca había sido identificado antes de 1952, que es cuando Estados Unidos detonó la bomba termonuclear “Ivy Mike” en las Islas Marshall (ver arriba). Sin embargo, el einstenio es extremadamente inestable y se descompuso antes de que pudiéramos aprender mucho sobre él. Ese ha sido el caso durante los 69 años intermedios, hasta ahora.

Ya no tenemos que hacer einstenio con bombas de hidrógeno, gracias a Dios. Los científicos tienen una fuente regular, aunque exigua, de einstenio del reactor de isótopos de alto flujo del Laboratorio Nacional Oak Ridge. Este dispositivo se utiliza para producir elementos pesados ​​como el californio (número atómico 98). Los científicos producen californio porque es una excelente fuente de neutrones, pero el proceso también produce algo de einstenio. Por lo general, el einstenio se mezcla con otros materiales y se descompone rápidamente en berkelio y luego en californio.

Los investigadores del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley lograron aislar una pequeña muestra de einstenio puro, apenas 200 nanogramos. Anteriormente, 1000 nanogramos se consideraba la muestra más pequeña adecuada para el análisis, pero el equipo preparó su einstenio para la prueba y completó una serie de espectroscopía de absorción de rayos X. La muestra mostró un desplazamiento hacia el azul en la luz emitida, lo que significa que la longitud de onda se acortó. Esperaban un corrimiento al rojo; longitudes de onda más largas. Esto sugiere que las distancias de enlace del einstenio son un poco más cortas de lo que se predijo según los elementos cercanos en la tabla periódica.

Una pequeña muestra de einstenio. Brilla por la intensa radiación a medida que decae.

¡Es una ciencia potencialmente fascinante! Pero la pandemia de coronavirus arruinó el experimento, ya que tuvo muchas otras cosas en el último año. El equipo no pudo completar las pruebas de difracción de rayos X que nos hubieran dado más información sobre las estructuras de enlace molecular y de electrones del einstenio antes de que se cerrara el laboratorio. Cuando el equipo pudo acceder nuevamente a su experimento, una gran parte de la muestra se había descompuesto en californio: el einstenio se descompone a una tasa de aproximadamente el 3.3 por ciento cada día. Por lo tanto, la muestra contaminada ya no era adecuada para la prueba.

La buena noticia es que habrá más einstenio disponible en el reactor cada pocos meses. Este primer paso allanará el camino para futuras investigaciones sobre este misterioso elemento.

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