CIENCIA

Los científicos detectan múltiples lagos subterráneos en Marte

En 2018, los científicos que trabajaban en el proyecto Mars Express de la Agencia Espacial Europea informaron que Marte puede tener un depósito de agua líquida debajo de su superficie árida. La evidencia fue interesante pero no completamente convincente. Ahora, Mars Express tiene confirmó la detección de ese lago subterráneo original y descubrió tres más. Naturalmente, esto tiene a los científicos entusiasmados con la posibilidad de vida.

Mars Express llegó al planeta rojo en 2003. Después de entrar en una órbita estable, Mars Express desplegó el módulo de aterrizaje Beagle 2, que lamentablemente no sobrevivió para llegar a la superficie. Sin embargo, fue redescubierto en 2015. Mars Express ha compensado esa falla inicial al estudiar de manera confiable el planeta en los 17 años intermedios. El posible descubrimiento de agua líquida que se esconde bajo la capa de hielo del polo sur es solo la piedra angular de una misión ya estelar.

Los científicos hicieron esta detección utilizando datos de radar del Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding (MARSIS) de la nave espacial en órbita. Este instrumento permite a los investigadores de la Tierra observar las capas de material debajo de la superficie helada. La forma en que la señal rebota denota qué tipo de material la reflejó. El equipo detectó varias áreas de reflectividad muy alta que probablemente apuntan a lagos a más de un kilómetro por debajo de la capa de hielo polar.

Los tres cuerpos de agua identificados hasta ahora se extienden sobre aproximadamente 46,600 millas cuadradas (75,000 kilómetros cuadrados), solo un poco más pequeños que el estado de Nueva York. El más grande de los tres lagos está en el medio y mide aproximadamente 18,6 millas (30 kilómetros) de ancho. Los otros tres cuerpos de agua rodean ese lago, pero cada uno tiene solo unas pocas millas de ancho. El equipo confía en que sus conclusiones serán más convincentes esta vez: incorpora datos de 134 observaciones entre 2012 y 2019. El anuncio anterior solo utilizó datos de 29 pases de radar. Depende de otros equipos verificar estas observaciones, pero eso podría llevar tiempo. Una misión china de 2021 llamada Tianwen-1 podría confirmar o refutar el descubrimiento.

Solo podemos adivinar la naturaleza de estos lagos en este momento, pero el equipo dice que es probable que el agua sea una salmuera extremadamente salada. Eso explicaría cómo se ha mantenido líquido incluso a bajas temperaturas en (y dentro) de Marte. Se cree que el agua líquida es necesaria para el desarrollo de la vida tal como la conocemos, por lo que estos lagos probablemente serán objeto de una intensa investigación en el futuro. La determinación del contenido de sal de los lagos será vital para evaluar su capacidad para sustentar la vida. Un ambiente con alto contenido de sal matará a la mayoría de las plantas y animales en la Tierra, pero hay algunos organismos extremófilos que pueden prosperar hasta en un 30 por ciento de contenido de sal. Quizás Marte sea el hogar de criaturas alienígenas que evolucionaron para tolerar esas condiciones saladas.

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