CIENCIA

Los científicos creen saber qué causó la ‘gran atenuación’ de Betelgeuse

En octubre de 2019, los astrónomos notaron algo extraño en la estrella que forma el “hombro” de la constelación de Orión, Betelgeuse. A partir de ese mes, la estrella comenzó a atenuarse. Entre octubre de 2019 y finales de febrero de 2020, el brillo de la estrella se redujo en un factor de tres.

En el pasado, los patrones inusuales de brillo y atenuación en una estrella han llevado a la gente a sospechar la presencia potencial de extraterrestres que despliegan esferas Dyson, pero no se pensaba que eso estuviera en juego aquí. Betelgeuse es una estrella joven, de menos de 10 millones de años, y se espera que se convierta en supernova en los próximos 100.000 años.

Betelgeuse tiene entre 10 y 20 veces la masa del Sol, pero 900 veces su radio. Si lo dejara caer en el sistema solar, su superficie se extendería más allá del cinturón de asteroides. Las supergigantes rojas de este tamaño son intrínsecamente inestables, con superficies que están unidas débilmente al núcleo de la estrella.

Las estrellas como Betelgeuse pueden destellar y atenuarse, pero la velocidad de la atenuación llevó a algunos a teorizar que la estrella podría estar a punto de convertirse en supernova. A 550 a 720 años luz de nosotros, tal evento no amenazaría la biosfera de la Tierra, aunque proporcionaría un espectáculo increíble. Sin embargo, esa teoría se desvaneció cuando Betelgeuse comenzó a brillar nuevamente a fines de febrero de 2020.

Se propusieron varias teorías sobre lo que podría estar sucediendo con la gigante roja, pero la teoría que está ganando más apoyo es una combinación de otros dos. Antes de que comenzaran los episodios de atenuación, la evidencia mostraba que Betelgeuse había eructado bastante gas. A fines de 2019, pudo haber aparecido una mancha “fría” inusual en el hemisferio sur de la estrella. Frío, en este caso, es un término relativo. Pero la diferencia de temperatura fue suficiente para que el gas se enfriara y se fusionara como polvo (de carbono). La mayoría de lo que los astrónomos llaman “polvo” es más generalmente “ceniza a base de carbono”, según PBS.

La expulsión de gas inicial creó las condiciones para la atenuación. Cuando la convección en la superficie de la estrella formó una mancha fría temporal, el gas se enfrió lo suficiente para formar una gran nube, protegiendo a Betelgeuse de nuestro campo de visión.

Desafortunadamente, Betelgeuse no parece que vaya a convertirse en supernova en ningún momento en el futuro cercano. Sería bastante sorprendente si lo hiciera. Una supernova de una estrella tan grande probablemente sería visible durante semanas durante el día y podría montar un espectáculo de luces para rivalizar con algunas de las supernovas conocidas en la antigüedad.

Betelgeuse es una estrella fascinante en muchos aspectos. Está lo suficientemente cerca de la Tierra para ser observable y lo suficientemente lejos como para no representar ningún daño, incluso en una supernova. Es una estrella fuera de control que se mueve a aproximadamente 30 km / s, con un arco de choque que se extiende a lo largo de cuatro años luz. Y con los 100.000 años de vida antes mencionados, presenta una oportunidad incomparable para medir cómo se comportan las estrellas más grandes al final de sus vidas.

Imagen destacada: ALMA (ESO / NAOJ / NRAO) / E. O’Gorman / P. Kervella, CC BY-SA 4.0

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