CIENCIA

Los astrónomos pueden haber detectado un planeta en otra galaxia

La humanidad pasó años preguntándose si había planetas fuera de nuestro sistema solar, y ahora sabemos la respuesta: sí. Hay miles de exoplanetas en nuestro pequeño rincón de la galaxia, y hay muchas razones para esperar que lo mismo suceda con otras galaxias. De hecho, un investigador del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica ha encontrado fuerte evidencia de un planeta que orbita un par de estrellas en la distante galaxia M51. No es el primero posible detección de planetas extragalácticos, pero se perfila como el candidato más probable.

Carecemos de la tecnología para obtener imágenes de exoplanetas directamente (generalmente), incluso cuando están justo al lado en Proxima Centauri. Los planetas son tan tenues en comparación con las estrellas que orbitan, que solo podemos inferir su presencia por la forma en que afectan la gravedad (velocidad radial) o la luminancia (tránsitos) de la estrella. La mayoría de los exoplanetas han sido detectados por el método de tránsito, que implica observar las caídas en el brillo causadas por los planetas que pasan frente a sus estrellas anfitrionas. Eso es muy similar a lo que hicieron los astrónomos para detectar el planeta candidato M51, al que llamaron M51-ULS-1b.

Las detecciones pasadas de planetas extragalácticos se han basado en lentes gravitacionales, pero M51-ULS-1b se detectó a través de lo que parece ser un tránsito de rayos X. Sin embargo, eso solo es posible porque está orbitando un par de estrellas muy extraño. Es una tormenta perfecta; M51-ULS-1 es un sistema binario, y uno de sus elementos es una estrella de neutrones o un agujero negro que está devorando una estrella cercana. Eso hace que M51-ULS-1 sea una fuente de rayos X muy brillante y compacta. En 2012, el Observatorio de rayos X Chandra estaba escaneando M51, también conocido como Whirlpool Galaxy, cuando la señal de rayos X del sistema M51-ULS-1 descendió. Nadie estaba pendiente de esto, por lo que pasó desapercibido hasta hace poco, cuando Rosanne Di Stefano del Harvard-Smithsonian Center eché un vistazo más de cerca.

Tras un análisis adicional, la caída en el brillo de los rayos X fue simétrica y duró aproximadamente tres horas. Fue muy similar a los cambios de brillo que se ven cuando un exoplaneta pasa frente a una estrella cercana. Una posible explicación para esto es que un planeta del tamaño de Saturno en este sistema solar oscureció la señal mientras orbitaba a binario. Di Stefano y su equipo señalan que otras opciones, como una enana blanca que transita por el sistema, no coinciden con lo que sabemos sobre esta parte de Whirlpool Galaxy.

Será difícil confirmar que M51-ULS-1b es un planeta extragaláctico. Después de todo, la galaxia M51 está a 23 millones de años luz de distancia. Incluso instrumentos como el telescopio espacial James Webb tendrán dificultades para resolver detalles tan lejanos. Sin embargo, equipos de todo el mundo pueden comenzar a desarrollar técnicas para detectar M51-ULS-1b y planetas extragalácticos similares. Puede que sea cuestión de tiempo hasta que tengamos un planeta confirmado en otra galaxia.

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