CIENCIA

Los astrónomos han detectado las emisiones de radio de un planeta a 51 años luz de distancia

Los astrónomos han detectado miles de exoplanetas, pero hay mucho que podemos saber sobre ellos a años luz de distancia. Un nuevo estudio de la Universidad de Cornell podría ayudar a arrojar luz sobre las condiciones de los exoplanetas al analizar las emisiones de radio conectadas a sus campos magnéticos. Los investigadores afirman que esta es la primera vez que un exoplaneta ha sido detectado en las bandas de radio.

Este proyecto comenzó con el estudio de Júpiter, que tiene un campo magnético enormemente poderoso. Hace varios años, el autor principal del estudio, Jake Turner, realizó un análisis del campo magnético de Júpiter. En el nuevo estudio, esos datos se convierten en la base para cazar exoplanetas. El equipo procesó los datos de Júpiter para simular la señal de radiofrecuencia de un gigante gaseoso distante.

Los resultados se convirtieron en una plantilla para planetas similares que podrían estar entre 40 y 100 años luz de distancia del observador. Usando la matriz de baja frecuencia (LOFAR), el equipo escaneó varios sistemas solares cercanos que se sabe que albergan exoplanetas. Si las señales de una de estas estrellas coincidían con la plantilla, eso indicaría que habían encontrado las emisiones de un exoplaneta en el espectro de radio.

Se necesitaron más de 100 horas de tiempo de observación, pero una estrella conocida como Tau Boötes a 51 años luz de distancia exhibió exactamente el tipo de señal que los investigadores esperaban encontrar. Turner y sus colegas incluso utilizaron otros radiotelescopios para repetir el análisis, y la señal sigue ahí. Y eso tiene sentido: Tau Boötes tiene un exoplaneta conocido, un gigante gaseoso llamado Tau Boötes b que orbita muy cerca de la estrella.

El radiotelescopio LOFAR.

Según los investigadores, la señal es comprensiblemente muy débil. Había varias otras estrellas con pings de radio que podrían haber sido planetas, pero la de Tau Boötes era mucho más significativa. El equipo ahora está pidiendo a otros investigadores que confirmen los hallazgos: los datos sobre el campo magnético de un exoplaneta podrían ser invaluables, pero aún es posible que la señal provenga de la estrella o alguna otra fuente local en lugar del planeta.

Los investigadores dicen que el campo magnético de un planeta puede ofrecer indicios de composición y habitabilidad. Por ejemplo, el campo magnético de la Tierra es un producto del núcleo de hierro del planeta, y el campo ayuda a desviar la radiación peligrosa que puede dañar a los seres vivos y destruir la atmósfera de un planeta. Se cree que la falta de campo magnético de Marte es una de las razones por las que es tan inhóspito. Después de confirmar y refinar los resultados de Turner, los astrónomos podrían aprender sobre mundos distantes escaneando emisiones de radiofrecuencia.

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