CIENCIA

Los astrónomos encuentran evidencia de una supernova a solo 600 años luz de la Tierra

Los astrónomos han encontrado muchos objetos impresionantes en el cosmos, pero hace 20 años un par de astrónomos encontraron algo simplemente confuso. Vieron una línea recta de gas ionizado en dirección a la Osa Mayor, lo que nunca fue realmente explicado a satisfacción de todos. Un nuevo análisis de esta línea que involucra a astrónomos de todo el mundo ha revelado en realidad es parte de una estructura mucho más grande, un arco que cubre una gran parte del cielo y sugiere que una supernova estalló muy cerca de la Tierra hace solo unos cientos de miles de años.

La observación original de los astrónomos Peter McCullough y Robert Benjamin fue ciertamente inusual; después de todo, no hay muchas cosas en el espacio que formen una línea perfectamente recta. Hace varios años, astrónomos de los Países Bajos, Francia y Croacia se unieron a Benjamin para analizar la misteriosa línea en el cielo. Usando datos del telescopio espacial ultravioleta GALEX, encontraron que la línea es en realidad una pequeña sección de un arco masivo.

El segmento original tenía aproximadamente 2 grados de largo, pero el arca recién descubierta se extiende 30 grados a través del cielo. La extensión del arco produce un círculo con un diámetro de 60 grados, rodeando por completo al Big Dipper. Cubre el 6 por ciento de la todo cielo.

Observaciones ultravioleta de GALEX que revelan el Arco de la Osa Mayor.

Según el equipo, el “Arco de la Osa Mayor” está compuesto de gas interestelar comprimido que es visible en la parte ultravioleta del espectro. Ahora que sabemos que la estructura general es un círculo y que el arco es muy delgado en comparación con su longitud, el equipo cree que esta es la onda de choque de una antigua explosión de supernova. Esta hipótesis concuerda con lo que sabemos sobre esta parte del cielo. Es una de varias “ventanas” con muy poco gas interestelar, lo que la hace ideal para observar galaxias distantes. La supernova que creó la onda de choque Ursa Major Arc también puede haber limpiado el polvo y el gas de esa parte del cielo.

No tenemos suficientes datos para determinar exactamente dónde ocurrió la supernova todavía. Sin embargo, tiene que estar cerca (astronómicamente hablando) considerando cuánto cielo cubre. Podría haber estado a solo 600 años luz de distancia. Eso no es lo suficientemente cerca como para amenazar a la Tierra, pero habría sido extremadamente brillante para cualquiera de nuestros ancestros homínidos que miraban hacia el cielo hace unos 700.000 años. El equipo espera delimitar la ubicación y la edad de la supernova con observaciones adicionales.

Imagen de portada: NASA / JPL / Caltech

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