CIENCIA

Los astrónomos detectan una señal de radio potencialmente artificial de una estrella cercana

(Crédito: sharply_done / Getty Images)
En 2015, el multimillonario Yuri Milner lanzó el proyecto Breakthrough Listen, un esfuerzo por escanear el millón de estrellas más cercanas en busca de señales de radio que pudieran indicar vida inteligente. Los astrónomos que trabajan en el proyecto han anunciado la descubrimiento de tal señal de Proxima Centauri, que está a solo 4,2 años luz de distancia. Todavía no sabemos qué es esta señal, pero existe una (muy) pequeña posibilidad de que tenga orígenes extraterrestres.

Breakthrough Listen utiliza radiotelescopios como el telescopio Parkes en Australia o el Observatorio Green Bank en Virginia Occidental. Estos instrumentos registran regularmente lo que parecen señales del espacio, pero en realidad se deben a la interferencia local de la Tierra. En abril y mayo de 2019, el equipo captó algo diferente: una transmisión de haz estrecho de alrededor de 980MHz que duró 30 horas. La señal, denominada BLC1, también pareció cambiar de tal manera que podría haber venido de un planeta que orbita alrededor de la estrella.

El equipo todavía está preparando un artículo que la comunidad científica puede analizar, pero hay algunas razones para estar emocionado aquí. Proxima Centauri es la estrella más cercana a nuestro sistema solar, y en 2016, los investigadores anunciaron el descubrimiento de un exoplaneta similar a la Tierra orbitando en la zona habitable. Más tarde, los astrónomos vieron un segundo planeta más grande más lejos en el sistema solar. Entonces, teóricamente es posible que haya vida en uno de esos planetas, particularmente en el de la zona habitable.

El telescopio Green Bank utilizado por Breakthrough Listen.

Sin embargo, todavía es demasiado pronto para empezar a celebrar el descubrimiento de vida extraterrestre. BLC1 es un candidato señal que necesita ser analizada, y si somos realistas, es dudoso que los extraterrestres inteligentes vivan en el próximo sistema solar. La Vía Láctea tiene aproximadamente 300 millones de exoplanetas y tiene casi 14 mil millones de años. Sería sumamente improbable encontrar otra especie inteligente que exista al mismo tiempo que nosotros, a unos pocos años luz de distancia. Si dichos extraterrestres también están usando tecnología de radiofrecuencia al mismo tiempo que nosotros, esa es una coincidencia aún mayor.

Esta no es la primera señal que podría interpretarse como de origen artificial. La famosa señal “Wow” detectada en 1977 por los investigadores de SETI es otro ejemplo. Ese no funcionó, pero BLC1 podría ser el primer contendiente serio en décadas. Si no es así, bueno, hay muchas más estrellas ahí fuera. La única forma de encontrarlos es seguir buscando.

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