CIENCIA

Los astrónomos detectan un misterioso resplandor verde en Marte por primera vez

El planeta rojo se ve un poco menos rojo hoy, pero eso podría ser algo bueno. Los científicos de la Agencia Espacial Europea (ESA) que operan el Trace Gas Orbiter (TGO) han tomado una foto de Marte con un misterioso resplandor verde en su atmósfera superior. Este efecto, conocido como brillo nocturno, es causado por átomos de oxígeno que interactúan con la radiación solar, y su presencia en Marte podría ayudarnos a comprender ciertos aspectos de la física.

Es probable que hayas visto imágenes e incluso videos con resplandor nocturno, pero no en Marte. La Tierra exhibe la misma luz verde en la atmósfera. El resplandor nocturno es extremadamente difícil de ver desde la superficie de la Tierra, pero hay numerosas imágenes de la Estación Espacial Internacional y satélites que muestran la tenue luz verde. El proceso que genera el brillo nocturno es similar a las auroras como las auroras boreales. Cuando las partículas cargadas del sol impactan en la atmósfera, excitan los átomos en la atmósfera, lo que hace que emitan luz en longitudes de onda particulares. La diferencia con el brillo nocturno es que es un brillo continuo y sutil visible en más áreas. También hay un componente diurno llamado apropiadamente brillo diurno, pero es aún más difícil de detectar.

Si bien Marte prácticamente no tiene oxígeno respirable, hay muchos átomos de oxígeno en forma de dióxido de carbono. Esta nueva observación de Marte es la primera vez que hemos visto brillar la noche en cualquier lugar que no sea la Tierra. Al igual que con la Tierra, el equipo de la Agencia Espacial Europea que opera el TGO sospechaba que el brillo solo sería visible de borde. Entonces, orientaron el satélite para escanear entre 12 y 250 millas (20 a 400 kilómetros) sobre la superficie. Efectivamente, vieron el característico resplandor verde del oxígeno.

Resplandor nocturno en la Tierra visto desde la ISS.

El equipo creó modelos para comprender mejor lo que sucede en la atmósfera marciana. Lo más probable es que el resplandor sea el resultado de la ruptura del dióxido de carbono en la atmósfera superior, dejando suficiente oxígeno libre para producir luz. TGO analizó la luz de estos átomos en el espectro visual y ultravioleta, y la salida visible fue 16,5 veces mayor que la UV. Sorprendentemente, las emisiones de resplandor nocturno en la Tierra son más débiles que en Marte, lo que sugiere que aún hay más que aprender sobre cómo se comportan los átomos de oxígeno en condiciones extremas.

El Trace Gas Orbiter llegó a Marte en 2016 como parte de la misión ExoMars. Lamentablemente, el módulo de aterrizaje Schiaparelli funcionó mal durante su descenso y se estrelló contra la superficie. La siguiente fase de ExoMars se ha retrasado y perdió su ventana de lanzamiento de 2020. El lanzamiento de 2022 incluirá un módulo de aterrizaje estacionario y el rover Rosalind Franklin.

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