CIENCIA

Los astrónomos descubren un cúmulo de estrellas explosivas raras

Como dijo una vez el difunto Carl Sagan: “Estamos hechos de estrellas”. Esa es una forma inteligente de ilustrar que todos los elementos pesados ​​del universo, incluso los que componen los siete mil quinientos millones de seres humanos en la Tierra, vinieron del infierno nuclear de una estrella en algún momento. Los astrónomos que cartografían nuestra galaxia han tropecé con una región rica en estrellas OB, que se cree que son fundamentales para sembrar el universo con los ingredientes de la vida.

Hasta hace unos años, era imposible mapear estos cúmulos estelares distantes con mucha precisión, pero el proyecto Gaia de la ESA ha cambiado eso. La nave espacial Gaia se lanzó en 2013 y utiliza mediciones de paralaje de sus dos telescopios para determinar la distancia y el movimiento adecuado de estrellas suficientemente brillantes. Y OB Stars definitivamente están en ese campo.

El equipo internacional utilizó los datos de Gaia para explorar una nueva región a la que llamaron el espolón Cepheus. Este bolsillo de estrellas se encuentra entre el brazo de Orión (donde estamos) y el siguiente brazo conocido como Perseo. Los astrónomos están emocionados de estudiar el espolón de Cepheus porque es rico en estas raras estrellas OB, que enriquecen el universo con elementos pesados ​​cada vez que una de ellas explota.

Los astrónomos llaman a estas “estrellas OB” porque son del tipo espectral O o B temprano (los puntos azules de luz en la imagen de arriba). Eso significa que son varias veces más grandes que el sol y arden calientes. El infierno azul brillante de una estrella OB no dura mucho, pero eso solo significa que rápidamente fusionan hidrógeno en elementos más pesados ​​y luego se convierten en supernova en un par de millones de años. Estos objetos son muy raros, con un total aproximado de 200.000 en toda la galaxia. Eso puede parecer un gran número, pero recuerde que hay cientos de miles de millones de estrellas en la Vía Láctea. Por eso es tan interesante encontrar una gran cantidad de estrellas OB.

Gaia ESA

Gaia es la misión de mapeo de galaxias más avanzada jamás ideada.

Los investigadores tienen datos que muestran que esto no es solo una alineación aleatoria de estrellas OB que se desviaron juntas. Todos se mueven en la misma dirección, lo que sugiere que son parte del disco galáctico espiral. Sin embargo, el espolón de Cepheus parece estar ligeramente por encima del plano galáctico, lo que podría apuntar a acontecimientos interesantes en el pasado distante.

El proyecto Gaia publica datos en trozos. El primero fue DR1 en 2016, que incluyó 14 meses de datos de observación. DR2 llegó en 2018 con 22 meses de datos de mapas estelares. Actualmente, no se espera DR3 hasta 2022 debido a la pandemia de COVID-19. Cuantos más datos tengamos, más estrellas OB podrán encontrar los investigadores detrás de este estudio mientras trabajan para mejorar el mapa.

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