CIENCIA

Los astrónomos crean un ‘mapa del tesoro’ para encontrar el planeta nueve propuesto

La cantidad de planetas conocidos en nuestro sistema solar ha cambiado con el tiempo, pero actualmente estamos sentados en ocho desde la degradación de Plutón a planeta enano. Sin embargo, algunos científicos creen que hay un noveno planeta acechando en la oscuridad de la tinta en el borde del sistema solar. Un nuevo análisis respalda la noción de que hay alguna cosa por ahí, y también reduce la región que necesitamos buscar si queremos encontrar el contencioso Planeta Nueve.

Los astrónomos comenzaron a hablar seriamente sobre un noveno planeta en 2016 cuando Mike Brown y Konstantin Batygin de Caltech publicaron un estudio que detallaba el comportamiento orbital inusual de los objetos del cinturón de Kuiper (KBO). Estos trozos de roca helados orbitan alrededor del sol más allá de la órbita de Neptuno. Es posible que Plutón ya no sea un planeta, pero fue el primer KBO descubierto. Según el estudio original, la distribución desigual de órbitas entre los KBO apunta a la presencia de un objeto masivo en el sistema solar exterior. Sin embargo, todas las búsquedas de este planeta han resultado vacías.

Si bien algunos astrónomos creen que el Planeta Nueve es una buena explicación para las órbitas de KBO, también ha habido intensas críticas al estudio. Ahora, Brown y Batygin están de regreso con un nuevo análisis que tiene como objetivo abordar algunas de esas quejas. Principalmente, otros científicos notaron que es difícil observar los KBO, por lo que muchas búsquedas se enfocan en las regiones más convenientes del cielo. Por lo tanto, simplemente podríamos estar buscando datos sesgados.

El dúo Planet Nine mantuvo algunos de los KBO originales en el nuevo conjunto de datos, pero también incluye nuevas rocas espaciales. También descartaron cualquier objeto que pareciera estar influenciado por la gravedad de Neptuno. El conjunto actualizado de 11 KBO todavía muestra una distribución orbital inusual. El estudio afirma que hay solo un 0,4 por ciento de posibilidades de que estas órbitas sean una coincidencia.

Una probabilidad superior al 99 por ciento de que haya un objeto masivo que afecte a los KBO suena alta, pero en realidad es menor que la probabilidad asignada al Planeta Nueve en el estudio original de 2016. Por supuesto, se podría argumentar que este es un número mucho más realista.

Basado en las nuevas simulaciones, Batygin ha creado una especie de «mapa del tesoro» que señala el camino hacia el arco orbital más probable del Planeta Nueve. Esa área expansiva cruza el plano luminoso de la Vía Láctea, lo que podría haber ayudado al Planeta Nueve a esconderse de búsquedas anteriores. Esto incluye una posibilidad en la órbita esperada, acercando el Planeta Nueve a la Tierra. El análisis original estimó que tiene un período orbital de 18.500 años terrestres, pero ahora se cree que está cerca de los 7.400 años terrestres.

La pareja cree que estamos a solo unos años de detectar el Planeta Nueve, y que podría ser el próximo Observatorio Vera Rubin en Chile. Si bien algo como el telescopio James Webb tiene más poder de aumento, su campo de visión es pequeño. Vera Rubin podrá tomar imágenes de todo el cielo cada pocos días, lo que le dará una mejor oportunidad de encontrar el Planeta Nueve. Actualmente está programado para estar en línea en 2023.

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