CIENCIA

Los astrónomos confirman que un planeta similar a la Tierra orbita la estrella más cercana

Los científicos solían preguntarse si los planetas eran comunes en todo el universo, y ahora lo sabemos: lo son. Las observaciones con telescopios terrestres y espaciales como Kepler y TESS han demostrado que los planetas son extremadamente comunes. Incluso hay un pequeño planeta parecido a la Tierra justo al lado que orbita Proxima Centauri. Podemos decirlo con confianza ahora que un equipo de la Universidad de Ginebra ha confirmó y refinó las observaciones iniciales. Si bien Proxima Centauri b tiene un tamaño similar a la Tierra, puede que no sea un gran lugar para vacacionar.

Los científicos descubrieron Proxima b en 2016, pero tardaron más en confirmar debido a cómo fue detectado. La mayoría de las identificaciones de exoplanetas durante la última década provienen del Telescopio Espacial Kepler, que utilizó el método de detección de tránsito. Cuando un exoplaneta orbita su estrella, puede bloquear la luz de la estrella durante breves períodos. Al rastrear estas caídas de brillo, podemos inferir las propiedades del planeta. Esta es una forma confiable de detectar planetas, pero solo funciona cuando el plano del otro sistema solar está alineado con el nuestro. Ese no es el caso de Proxima Centauri, la estrella más cercana a la Tierra a solo 4,2 años luz de distancia.

Un equipo del Observatorio Europeo Austral descubrió Proxima b con la ayuda de HARPS (Buscador de planetas de velocidad radial de alta precisión), un sofisticado espectrógrafo en el Observatorio La Silla en Chile. Un espectrógrafo puede medir las pequeñas oscilaciones en el movimiento de una estrella que pueden indicar la presencia de un exoplaneta. Ahora, el equipo de la Universidad de Ginebra ha puesto en marcha ESPRESSO, un espectrógrafo más potente en el mismo observatorio para confirmar Proxima b.

Impresión artística del planeta que orbita Proxima Centauri

Así es como creemos que se ve en la superficie de Proxima b, un exoplaneta templado que orbita en la zona habitable alrededor de una enana roja en nuestro sistema estelar vecino más cercano, Alpha Centauri. Imagen: ESO

Los datos de ESPRESSO confirman que Proxima b está ahí y que es solo 1,17 veces la masa de la Tierra. También completa una órbita solar completa en 11,2 días terrestres. A pesar de estar tan cerca de la estrella, Proxima b se encuentra dentro de la zona habitable porque Proxima Centauri es una enana roja pequeña y fría. Con su presencia confirmada, el equipo también puede decir con certeza que Proxima b recibe unas 400 veces más radiación de rayos X que la Tierra.

Debido a que Proxima b no transita la estrella, es más difícil recopilar datos sobre su composición. Sabemos que es solo un poco más masivo que la Tierra, por lo que probablemente sea un mundo rocoso. Sin embargo, nadie sabe si podría tener una atmósfera que pudiera protegerlo de toda esa radiación. Hay mucho más que aprender sobre Proxima b, pero es posible que debamos esperar a que futuros instrumentos como el telescopio espacial James Webb nos ayuden a llegar allí.

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