CIENCIA

Los astrónomos aún no pueden explicar las ráfagas de radio rápidas

Pocos fenómenos astronómicos han sido tan molestos en los últimos años como las rápidas ráfagas de radio. Estos destellos momentáneos liberan tanta energía en un milisegundo como lo hace el sol en tres días, y el mecanismo detrás de ellos sigue siendo un misterio. Los astrónomos han aprendido mucho sobre los FRB, pero una de las principales explicaciones ha fallado una prueba crítica. No ha vuelto del todo a la mesa de dibujo, pero las posibilidades restantes tampoco se ajustan por completo a los datos.

Como ocurre con la mayoría de las cosas en el universo, los FRB existían antes que los humanos y probablemente continuarán sucediendo mucho después de que nos vayamos. Sin embargo, solo los notamos en 2012 cuando los investigadores revisaron los datos del radiotelescopio de 2006. Desde entonces, se han detectado docenas de fuentes de FRB. Su duración extremadamente corta y su imprevisibilidad hicieron que fuera difícil llegar a conclusiones, pero el descubrimiento más reciente de los FRB repetidos fue un momento decisivo. Utilizando una de estas fuentes repetidas, investigadores de la Universidad de Amsterdam y ASTRON en los Países Bajos probaron la explicación principal de FRB.

Con ráfagas repetidas, como FRB 20180916B, que fue el foco del nuevo estudio holandés, es posible recopilar muchos más datos sobre cada evento. FRB 20180916B parpadea una vez cada 16,35 días terrestres, por lo que el equipo consideró que sería una prueba perfecta para el modelo líder de viento binario. Según la hipótesis, los FRB son el resultado de interacciones entre dos objetos en órbita como una estrella de neutrones y un agujero negro.

El telescopio LOFAR fue clave para probar el modelo de viento binario.

Desafortunadamente, los datos de FRB 20180916B no apoyan la hipótesis del sistema binario. Si la periodicidad de 16 días de esta señal fue el resultado de compañeros en órbita, las longitudes de onda rojas más largas deberían disminuirse o incluso bloquearse por completo. Eso dejaría solo longitudes de onda cortas desplazadas al azul. Sin embargo, los investigadores no encontraron tal correlación. En algunos días, la señal se desplazó al rojo y, en otros, fue más hacia el extremo azul del espectro.

También ha habido mucho interés en los magnetares como fuente potencial de FRB. Estas estrellas de neutrones encerradas en poderosos campos magnéticos parecen estar asociadas con al menos algunos FRB, pero esta tampoco es una explicación del todo satisfactoria. Estos objetos tienen rotaciones oscilantes que podrían producir efectos repetidos como un FRB, pero ninguno de ellos oscila lo suficientemente lento como para coincidir con las señales repetidas conocidas. Incluso si el modelo de viento binario no funciona, sabemos mucho más de lo que sabíamos hace unos pocos años. Parece que nos estamos concentrando en el mecanismo, sea lo que sea.

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