CIENCIA

Los astrónomos advierten que enormes flotas de satélites podrían cambiar la astronomía para siempre

Una nueva generación de cohetes está democratizando el acceso al espacio, y eso es algo bueno, sobre todo. Los astrónomos han hecho sonar la alarma durante meses de que las nuevas megaconstelaciones de satélites podrían interferir con observaciones importantes y alterar fundamentalmente la forma en que estudiamos el cosmos. Un nuevo informe de un grupo de astrónomos establece la escala del problema, pero la buena noticia es que las empresas que lanzan las misiones están al menos dispuestas a escuchar estas preocupaciones.

La Sociedad Astronómica Estadounidense (AAS) organizó una conferencia virtual recientemente para explicar cómo los satélites interfieren con la astronomía y brindar recomendaciones sobre cómo solucionarlo. Hemos visto algunos ejemplos de satélites Starlink de SpaceX que estropean las observaciones de astrofotografía y telescopios, pero es solo una de varias compañías que quiere saturar el cielo con pequeñas naves reflectantes. Amazon, OneWeb y otros quieren comenzar a traer flotas espaciales masivas en línea para brindar conectividad a todos los rincones del mundo.

SpaceX ya tiene cientos de satélites en órbita, lo que lo convierte en el mayor operador de satélites del mundo. Los astrónomos no tardaron mucho en encontrarse con rayas desagradables en los datos de las imágenes que inutilizaron sus observaciones. SpaceX ha comenzado a buscar oscurecimiento o sombreado de sus satélites, pero no está claro qué tan bien funcionará.

Según la AAS, SpaceX es solo una señal temprana de lo mal que se pueden poner las cosas. Starlink eventualmente podría presentar más de 40,000 satélites. Con OneWeb y otros, los astrónomos podrían quedarse atrapados con más de 100,000 objetos abarrotando el cielo. El profesor Patrick Seitzer de la Universidad de Michigan afirma que una constelación de 47.000 satélites como la propuesta por OneWeb produciría al menos un rastro de luz en cada 32 exposiciones. En el verano del hemisferio sur, intentar observar la Gran Nube de Magallanes sería prácticamente imposible con al menos un rastro en cada cuadro.

El grupo elaboró ​​una serie de recomendaciones, diez de ellas para que los astrónomos hagan frente al aumento del tráfico espacial y seis para la industria espacial privada. Las recomendaciones de AAS para operadores de satélites incluyen:

  1. Lanza menos satélites LEO o ninguno. Por poco práctico o improbable que sea, esta es la única opción identificada que puede lograr un impacto astronómico cero.
  2. Despliegue satélites en altitudes orbitales no superiores a ~ 600 km.
  3. Oscurezca los satélites o utilice parasoles para sombrear sus superficies reflectantes.
  4. Controle la orientación de cada satélite en el espacio para reflejar menos luz solar a la Tierra.
  5. Minimizar o eventualmente poder eliminar el efecto de las estelas de satélites durante el procesamiento de imágenes astronómicas.
  6. Ponga a disposición de los satélites información orbital más precisa para que los observadores puedan evitar apuntar con telescopios hacia ellos.

SpaceX, Amazon y OneWeb participaron en el informe AAS, por lo que al menos son conscientes de la seriedad con la que los astrónomos se lo están tomando. Los científicos podrían preferir que no hubiera megaconstelaciones, pero nadie espera que eso suceda. En cambio, es posible que los astrónomos y operadores simplemente necesiten hacer todo lo posible para mitigar el impacto.

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