CIENCIA

Los 7 planetas de TRAPPIST-1 tienen propiedades sorprendentemente similares

Los astrónomos se están volviendo muy buenos en la búsqueda de exoplanetas con un poco de ayuda de potentes telescopios terrestres y espaciales. Ya no encontramos un planeta aquí y allá, estamos descubriendo sistemas solares completos. TRAPPIST-1 ha sido de particular interés con su sistema de siete planetas, descubierto en 2016 y 2017. Un nuevo estudio ha confirmado que todos estos planetas son pequeños y rocosos como la Tierra, y todos son sorprendentemente similares entre sí.

El sistema TRAPPIST-1 fue descubierto originalmente usando el telescopio TRAPPIST en Chile. En ese momento, los astrónomos creían que todos los planetas resultarían ser rocosos y que varios se encontraban en la zona habitable de la estrella. TRAPPIST-1 es una enana roja, por lo que esos planetas potencialmente habitables están muy cerca con los años solares medidos en días terrestres. Los siete exoplanetas están más cerca de TRAPPIST-1 que Mercurio de nuestro sol.

La resma dirigida por Erik Agol en la Universidad de Washington pudo estimar las masas de todos los planetas observándolos mientras transitaban frente a la estrella. Combinado con la sincronización orbital, los científicos tienen un mejor manejo tanto de la masa como del diámetro de los exoplanetas. Eso significa que también podemos encontrar la masa, y aquí es donde las cosas se ponen raras. Todos son un ocho por ciento menos densos de lo que serían si tuvieran la misma composición que la Tierra.

Este número está fácilmente dentro del rango que los astrónomos esperarían, pero la composición planetaria varía mucho. Nunca hemos encontrado un sistema solar que sea así. consistente. Aquí en casa, tenemos gigantes gaseosos como Júpiter que tienen una densidad mucho más baja que la Tierra. Incluso entre los mundos rocosos de nuestro sistema solar, existe una variación notable en la densidad. Marte es aproximadamente un 70 por ciento más denso que la Tierra, por ejemplo.

El equipo ha ideado tres posibles explicaciones para la menor densidad, cada una de las cuales cambiaría el aspecto de estos planetas de cerca. Los planetas podrían tener una composición similar a la de la Tierra, con la excepción de un menor contenido de hierro. Si tuvieran núcleos de hierro como la Tierra, serían un poco más pequeños. Alternativamente, el hierro podría esparcirse uniformemente por los exoplanetas con oxígeno, convirtiéndose esencialmente en grandes bolas de óxido sin núcleo de hierro. La tercera posibilidad es un poco más intrigante. La menor densidad también podría explicarse por océanos profundos que cubren los cuatro planetas exteriores. Esto es menos probable porque el contenido de agua tendría que ser tal para dejar los planetas con la misma densidad.

Podríamos saber cuál de estas opciones es la correcta en poco tiempo. El sistema TRAPPIST-1 es un objetivo popular para los astrónomos porque hay tantos planetas para estudiar en un solo lugar. También está cerca, al menos en el gran esquema de las cosas. La brecha de 40 años luz no será un problema para instrumentos como el próximo Telescopio Espacial Webb, pero llevaría cientos de miles de años viajar allí con la tecnología actual.

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