CIENCIA

Las primeras estrellas se formaron entre 200 y 300 millones de años después del Big Bang

El universo tiene aproximadamente 13,8 mil millones de años, más o menos. Durante la mayor parte de ese tiempo, toda la existencia se ha visto similar a como se ve ahora, pero no tan grande. Sin embargo, hubo un tiempo en el que no había luz de las estrellas para iluminar la infinita oscuridad del espacio. Ahora, los científicos creen haber identificado cuándo cambió eso. Según un equipo del University College London y la Universidad de Cambridge, “amanecer cósmico” ocurrió entre 200 y 300 millones de años después del Big Bang.

Según las teorías actuales, el universo después del Big Bang era uniforme y tan denso que ni siquiera era transparente a la radiación; esto a veces se denomina “edad oscura”. Con el tiempo, el universo se enfrió y se expandió, permitiendo que se formaran regiones de mayor y menor densidad. En esas regiones más densas, los átomos de hidrógeno reunidos por la gravedad se convirtieron en estrellas, iluminando el universo por primera vez. Pero, ¿cuándo sucedió eso? El equipo dirigido por el Reino Unido recurrió a datos de los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA para averiguarlo.

El equipo examinó seis de las galaxias más distantes que se sabe que existen. Debido a que la luz viaja a una velocidad constante y conocida en el vacío, mirar objetos distantes significa que también estás mirando hacia atrás en el tiempo. Las galaxias utilizadas en el estudio aparecen como lo hicieron cuando el universo tenía solo 550 millones de años.

Un mapa de todo el cielo de la radiación cósmica de fondo de microondas, de cuando el universo tenía solo unos pocos cientos de miles de años.

Un mapa de todo el cielo de la radiación cósmica de fondo de microondas, de cuando el universo tenía solo unos pocos cientos de miles de años. Las fluctuaciones de calor eventualmente se convirtieron en galaxias.

Por supuesto, estas tenues manchas ya están llenas de estrellas, y un universo sin estrellas no emitiría ninguna radiación para que nosotros las detectemos. Y las primeras estrellas, el verdadero amanecer cósmico, serían demasiado tenues para que los telescopios actuales las detecten. Para volver al amanecer cósmico, los investigadores recurrieron al análisis espectroscópico de las galaxias para buscar hidrógeno atómico. El nivel de hidrógeno atómico (átomos que no se dividen en protones y electrones) aumenta en las atmósferas estelares con el tiempo, lo que permite al equipo calcular cuándo estas antiguas galaxias obtuvieron sus primeras estrellas. Así es como llegaron a la línea de tiempo de 200 a 300 millones de años.

Tanto el Hubble como el Spitzer (que ya no funciona) utilizan tecnología de décadas. El equipo expresó su esperanza de que el próximo telescopio espacial James Webb sea lo suficientemente poderoso como para detectar esas primeras estrellas, mostrándonos el amanecer cósmico por primera vez. El Telescopio Webb se ha retrasado en numerosas ocasiones, más recientemente la NASA canceló el lanzamiento de Halloween 2021, con el objetivo de llevar el instrumento al espacio antes de fin de año.

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