CIENCIA

Las observaciones del Hubble muestran 10 veces más materia oscura de lo esperado

Nadie que entienda ni remotamente la ciencia sostendría que tenemos una “buena” comprensión de la materia oscura. Incluso el nombre delata lo poco que sabemos de él. Sin embargo, un nuevo análisis utilizando el envejecido telescopio espacial Hubble sugiere que sabemos incluso menos de lo que pensábamos. El análisis de Hubble de la materia oscura muestra más en lugares donde no esperábamos, haciendo cosas que tampoco esperábamos.

La materia oscura es difícil de estudiar porque no produce, absorbe ni refleja radiación electromagnética. Para todos los efectos, es invisible para nosotros. Sin embargo, podemos inferir la presencia de materia oscura basándonos en sus efectos gravitacionales, y así es como el equipo dirigido por Massimo Meneghetti del Instituto Nacional de Astrofísica de Italia analizó la materia oscura en 11 grandes cúmulos de galaxias.

Los científicos creen que la materia oscura puede explicar la mayor parte o la totalidad de la “masa faltante” del universo. Puede representar un enorme 85 por ciento del universo, y no podemos ver nada de eso. Si alguna vez queremos entender la materia oscura, tenemos que empezar por algún lado. La lente gravitacional es un lugar tan bueno como cualquier otro: los científicos han podido estimar la cantidad de materia oscura en una región del espacio comparando la gravedad prevista de la materia visible con la gravedad observada real. Incluso la luz no puede evadir la gravedad, por lo que las áreas con mucha materia oscura mostrarán lentes gravitacionales cuando la luz se doble a su alrededor.

Meneghetti dice que los cúmulos de galaxias son el lugar ideal para estudiar la materia oscura. El equipo genera simulaciones de los efectos de lentes esperados en el laboratorio y luego los compara con la realidad a través del Hubble. A gran escala, los modelos son precisos: el equipo vio lentes alrededor del grupo como se predijo. Sin embargo, el estudio también reveló lentes alrededor de galaxias individuales que no se predijeron en el modelo. Eso podría significar que la cantidad de materia oscura en esas galaxias podría ser mucho mayor de lo que se cree, 10 veces o más.

Para confirmar estos hallazgos, el equipo realizó observaciones espectroscópicas de las galaxias sospechosas. Los cambios de luz visible permitieron a los científicos calcular la velocidad de las estrellas en órbita, que es una de las pocas formas en que podemos medir la materia oscura. Este análisis confirmó que había mucha más materia oscura de lo que predicen los modelos actuales.

Aún no sabemos qué significa esto, pero cualquier discrepancia entre los modelos y la realidad es una oportunidad para mejorar los modelos. Eso podría ayudarnos a descubrir qué es la materia oscura.

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