CIENCIA

Las lunas de los planetas rebeldes podrían albergar vida, dice un nuevo estudio

La búsqueda de vida entre las estrellas se centra naturalmente en estrellas. Después de todo, ahí es donde están la mayoría de los planetas, pero un nuevo análisis de un equipo de investigadores alemanes y chilenos apunta a otra posibilidad interesante. Quizás los planetas rebeldes que no están atados a ninguna estrella podrían proporcionar un hogar para la vida, no en el planeta en sí. pero en una luna orbitando ese planeta.

Según todos los datos disponibles, lo más probable es que haya una gran cantidad de planetas rebeldes en nuestro pequeño rincón del universo. Un estudio estimó la cantidad de planetas que se desplazaban a la deriva en la Vía Láctea entre las estrellas en aproximadamente 50 mil millones. Los astrónomos incluso hicieron una observación directa de uno a fines del año pasado. Sin el calor de una estrella, ¿cómo podría un sistema planetario de este tipo permanecer lo suficientemente caliente para la vida que conocemos? El estudio, publicado en International Journal of Astrobiology, dice que nuestro viejo amigo, la gravedad, es la clave.

Sabemos que los grandes planetas gigantes gaseosos pueden ejercer una influencia gravitacional extrema en sus lunas. Basta con mirar a Júpiter, que tiene tanta gravedad que estira la corteza de sus lunas. Este llamado calentamiento de las mareas probablemente mantiene lunas como Europa lo suficientemente calientes como para mantener un océano líquido subsuperficial. Entonces, ¿por qué no un planeta rebelde?

El equipo creó simulaciones de planetas similares a Júpiter con lunas del tamaño de la Tierra. Modelaron la estructura térmica de la luna rebelde basándose en la ciencia planetaria establecida y descubrieron que podría ser habitable. Cualquier mundo así sería completamente seco, dicen los investigadores. La cantidad de agua presente en una luna rebelde probablemente sería aproximadamente 10,000 veces menor que la que tenemos en la Tierra, pero es suficiente para que algo (o alguien) raspe una existencia exigua.

Europa

La intensa gravedad de Júpiter extiende a Europa, calienta el interior y provoca fisuras en su corteza helada.

Siempre que la luna tuviera al menos un 90 por ciento de dióxido de carbono en su atmósfera, debería poder retener suficiente calor del calentamiento de las mareas para evitar congelarse. Sin embargo, sin una estrella que impulse las reacciones químicas, las posibilidades de que surja un sistema bioquímico complejo parecen remotas. El equipo también tiene una respuesta para esto, lo que sugiere que los rayos cósmicos podrían tener un propósito similar fuera de la capa protectora del campo magnético de una estrella.

Todo esto es completamente hipotético. Sabemos que algunas de las piezas encajan con lo que sabemos sobre los planetas. Hay muchos planetas rebeldes y los exoplanetas tienen lunas, a menudo denominadas “exolunas”. Es lógico que algunos exoplanetas rebeldes también tengan lunas. Tan inhóspito como suena este entorno, sería perfecto para cualquier organismo que lograra evolucionar allí.

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