CIENCIA

La Tierra perderá su oxígeno en mil millones de años, matando a la mayoría de los organismos vivos

Los humanos no han sido buenos para la salud del planeta, pero incluso si nos contaminamos hasta la extinción, la Tierra continuará. Después de todo, ha sobrevivido a enormes impactos de asteroides y megavolcanes. A algunos primates no les va a ir peor a largo plazo. El destino final de la vida en la Tierra se encuentra a mil millones de años en el futuro. Un nuevo estudio respaldado por la investigación de habitabilidad de exoplanetas de la NASA establece cómo el sol eventualmente horneará el planeta, convirtiendo a la Tierra de un mundo exuberante y rico en oxígeno a una cáscara seca sin vida compleja.

La NASA está interesada en el futuro de la Tierra porque es el único planeta habitable que podemos estudiar de cerca. Como tal, los científicos han intentado extrapolar las propiedades de planetas similares a la Tierra que podríamos detectar desde grandes distancias. Kazumi Ozaki de la Universidad de Toho en Japón y Chris Reinhard del Instituto de Tecnología de Georgia crearon un modelo del clima, la biología y la geología de la Tierra para ver cómo cambiaría.

Según Ozaki y Reinhard, la atmósfera oxigenada de la Tierra no es una característica permanente. Había muy poco en la atmósfera hasta hace 2.400 millones de años, cuando las cianobacterias evolucionaron para absorber dióxido de carbono y expulsar oxígeno, esto se conoce como el Gran Evento de Oxidación. Esto dio lugar a todas las formas de vida multicelular que vemos hoy en la Tierra. Solo hay un problema: el sol. A medida que las estrellas envejecen, se calientan más y el Sol está a unos mil millones de años de asar la Tierra.

El estudio predice que en mil millones de años, el Sol se calentará tanto que descompondrá el dióxido de carbono. Los niveles de CO2 serán tan bajos que las plantas que realizan la fotosíntesis no podrán sobrevivir, y eso significa que no habrá más oxígeno para el resto de nosotros. Cuando eso suceda, los cambios serán abruptos. Ozaki y Reinhard dicen en el estudio, publicado en Naturaleza Geociencia, que podrían pasar unos 10.000 años para que los niveles de oxígeno caigan a una millonésima parte de lo que es ahora. Eso es un abrir y cerrar de ojos en términos geológicos. Los niveles de metano también comenzarán a aumentar, alcanzando 10,000 veces el nivel visto hoy.

Cianobacterias como estas oxigenaron la atmósfera, pero la era del oxígeno puede ser fugaz.

Esta atmósfera áspera y asfixiante será incompatible con cualquier vida multicelular tal como existe hoy. El globo se entregará a las bacterias y las arqueas, los organismos vivos más vigorosos que verán el planeta durante el resto de su existencia hasta que sea tragado por el Sol. Incluso si la vida más compleja sobreviviera, sería irradiada por el Sol cada vez más luminoso. Sin oxígeno, la capa de ozono se evaporará y expondrá la superficie a una radiación ultravioleta más intensa.

Ozaki y Reinhard concluyen que el oxígeno es un biomarcador importante, pero puede que no sea una característica permanente de los planetas con vida. Eso podría cambiar la forma en que clasificamos los exoplanetas en el futuro, incluso sin oxígeno, podría haber mucha vida unicelular.

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