CIENCIA

La sonda Hayabusa2 recoge la segunda muestra del asteroide Ryugu

La sonda japonesa Hayabusa2 acaba de hacer historia, de nuevo. La nave espacial recogió muestras de la superficie del asteroide Ryugu a principios de este año y bombardeó el asteroide unos meses después. Ahora, la sonda ha realizado otro viaje a la superficie para recoger material prístino que solía estar enterrado debajo de la superficie.

La Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) lanzó Hayabusa2 en 2014, lo que le llevó cuatro años solo para encontrarse con Ryugu en su órbita a unas 185 millones de millas (300 millones de kilómetros) de la Tierra. Comenzó dejando algunos robots en forma de barril para obtener la disposición del terreno, y luego descendió para recoger su primera muestra en febrero de 2019.

Hayabusa2 llevaba varias balas de tantalio, que disparaba a la superficie después de cada aterrizaje. El impacto lanzó partículas hacia arriba y hacia el compartimento de recolección de la sonda; ese primer aterrizaje recogió material de la capa superior del asteroide. La colección más reciente es crucial porque puede haber incluido material de las profundidades de Ryugu.

En abril, Hayabusa2 lanzó el Impactador de mano pequeño (SCI) de 5,5 libras (2,5 kilogramos). El SCI utilizó una carga explosiva HMX con forma para lanzar el impactador en Ryugu a más de 2 kilómetros por segundo. El resultado fue un pequeño cráter artificial. El regolito en la superficie de Ryugu ha sido bombardeado por la radiación solar durante eones, pero justo debajo de la superficie hay material prístino que prácticamente no ha cambiado desde el nacimiento del sistema solar. Eso es lo que era Hayabusa2 después de este tiempo.

Este aterrizaje requirió preparativos cuidadosos; cualquier problema podría correr el riesgo de perder la primera muestra que todavía está dentro de Hayabusa2. La sonda aterrizó a unos 20 metros del centro del cráter, usando su segunda babosa de tantalio para recoger las eyecciones. El examen visual del área mostró colores variables en comparación con otras partes del asteroide, por lo que el equipo cree que sí tiene material del interior de Ryugu.

Hayabusa2 permanecerá en órbita de Ryugu durante varios meses más, partiendo en noviembre o diciembre. La nave espacial regresará a la Tierra a fines de 2020, momento en el que los científicos podrán examinar de cerca las muestras de Ryugu. JAXA no sabe exactamente cuánto Ryugu regresará a la Tierra, pero espera obtener hasta 100 mg de material del asteroide. Eso no parece mucho, pero será la única muestra perfectamente conservada del sistema solar de un objeto más distante que la luna.

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