CIENCIA

La sonda espacial buscará vida en Venus en un sobrevuelo fortuito

Es un encuentro lindo de libro de cuentos que trasciende la cultura: es un infierno tóxico con una temperatura superficial que podría derretir el plomo. Es un satélite mitad europeo, mitad japonés en camino a otro lugar completamente diferente. A pesar de las promesas que ha hecho, a pesar de sus sentimientos anteriores, ese “otro lugar” de repente se siente muy lejano. Juntos, ellos luchar contra el crimen podría probar la existencia de vida, o al menos fosfina, en la atmósfera de Venus.

Hace unos días, se supo que se había detectado fosfina en la atmósfera de Venus (por si acaso te perdiste esa parte). La fosfina es una firma química inusual para detectar en Venus porque, en la Tierra, solo se produce de dos maneras: reacciones químicas provocadas por el hombre y a través de la materia orgánica en descomposición. Fuera del planeta, solo conocemos otra fuente: gigantes gaseosos en el interior.

Hay una clara falta de humanos que realicen ingeniería química avanzada en nuestro planeta hermano, que parece noquear al # 1. Venus, como probablemente sepa, tampoco es un gigante gaseoso. La presencia de materia orgánica en descomposición en la superficie también parece poco probable, dado que la atmósfera de Venus es tan espesa que no hay cráteres de asteroides de menos de 3 km. Los objetos entrantes de menos de 160 pies / 50 m de diámetro se queman antes de llegar al suelo. La presión atmosférica de Venus es tan alta que crea tipos de flujos de lava que no se ven en la Tierra: los llamados “domos tipo panqueque”. Agregue las suaves temperaturas de 880F (471 C) y la superficie no es lo que llamaría “amigable” para la vida. En resumen, no tenemos una buena explicación de dónde podría provenir la fosfina, ni siquiera una confirmación de que exista.

Pero ahí es donde BepiColombo podría estar en condiciones de hacerle un favor al mundo. La sonda con destino a Mercurio está a punto de pasar junto a Venus el 15 de octubre de 2020. La primera vez que pase volando, estará bastante distante, a 10.663 km sobre la superficie. En agosto de 2021, sin embargo, BepiColombo estará mucho más cerca, tan cerca como 550 km.

Imagen del ESA

Hay un instrumento en BepiColombo llamado MERTIS (Radiómetro de Mercurio y Espectrómetro Térmico Infrarrojo). Está diseñado para estudiar la composición de la superficie de Mercurio midiendo el contenido de la luz reflejada en la superficie. En teoría, BepiColombo podría utilizar este instrumento para comprobar la presencia de fosfina en la atmósfera de Venus.

“De hecho, hay algo en el rango espectral de MERTIS”, dice Jörn Helbert del Centro Aeroespacial Alemán, codirector del instrumento MERTIS. “Así que ahora estamos viendo si nuestra sensibilidad es lo suficientemente buena para hacer observaciones”.

Se espera que el segundo sobrevuelo del próximo año tenga muchas más posibilidades de detectar fosfina que el primero. “Posiblemente podamos detectar la fosfina”, dijo Johannes Benkhoff, científico del proyecto de BepiColombo, de la ESA, dicho Forbes. “Pero no sabemos si nuestro instrumento es lo suficientemente sensible”.

Según los científicos, este intento de detección estará en el límite de lo que MERTIS está diseñado para hacer, lo que significa que incluso un resultado negativo no significará necesariamente que la fosfina no esté presente. Pero BepiColombo es la única nave espacial en el área que está equipada para intentar verificar la fosfina, y puede hacerlo antes de cualquier sonda que podamos lanzar desde la Tierra.

Si BepiColombo verifica que hay fosfina en la atmósfera de Venus, no significaría automáticamente que la fosfina provenía de una fuente orgánica. Pero haría sea ​​la confirmación de que una reacción química que no podemos explicar fácilmente está ocurriendo en un lugar donde no debería estar. Si la causa resulta ser el resultado de un proceso químico previamente desconocido, posiblemente uno exclusivo del entorno de Venus, sería emocionante. Si resultara ser causado por algún tipo de vida, significaría que no estamos solos en el universo.

Las posibilidades de que encontremos vida microscópica viviendo en las nubes de Venus son remotas, pero no cero. Se enfocarán muchos ojos en BepiColombo mientras pasa por Venus en octubre, y nuevamente cuando regrese el 10 de agosto de 2021.

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