CIENCIA

La sonda de calor InSight Mars Lander finalmente lo hace subterráneo

El módulo de aterrizaje InSight de la NASA aterrizó en Elysium Planitia en Marte a fines de 2018 y, posteriormente, hizo historia al tomar las primeras lecturas sísmicas en otro planeta. Sin embargo, la sonda de excavación de la misión quedó atascada en la superficie después de que el suelo marciano resultó menos receptivo de lo esperado. La NASA informa que su plan de empujar la sonda hacia la superficie parece estar funcionando: el instrumento finalmente está debajo de la superficie. Sin embargo, se desconoce su capacidad para hacer túneles más profundos.

InSight es un módulo de aterrizaje estacionario en lugar de un rover como Curiosity o Perseverance, pero no necesita ir a ningún lado para hacer lo que fue a Marte para hacer. La NASA eligió cuidadosamente el lugar de aterrizaje en Elysium Planitia para realizar este importante trabajo geofísico. El equipo implementó el instrumento Sismic Experiment for Interior Structure (SEIS) de InSight poco después del aterrizaje, lo que permitió a la nave espacial transmitir datos sobre marsquakes. SEIS simplemente se encuentra en la superficie de Marte, por lo que su implementación fue sencillo después de analizar el área alrededor del rover. El paquete de propiedades físicas y flujo de calor (HP3) fue otra historia. Se suponía que este “topo” cavaría cinco metros (16 pies) en el planeta, pero solo lo hizo unos centímetros antes de volver a salir.

Los ingenieros que diseñaron HP3 tuvieron que hacer algunas conjeturas sobre cómo se comportaría el suelo marciano, ya que es muy diferente al que tenemos aquí en la Tierra. La NASA ha especulado que el material es tan fino que continuamente vuelve a caer en el agujero cada vez que la sonda intenta hundirse más profundamente. Después de varios remedios fallidos, la NASA decidió en marzo simplemente empujar la sonda a la superficie con el brazo robótico del módulo de aterrizaje. La NASA ahora dice que esto parece estar funcionando.

Durante las últimas semanas, el brazo ha aplicado presión lentamente para ayudar a la sonda a cavar más profundamente. La operación fue más delicada de lo que cabría esperar. El brazo tuvo que colocarse con cuidado para cada empujón para que pudiera aplicar presión al instrumento sin dañar la correa que lo conecta al módulo de aterrizaje. Ahora, la HP3 finalmente ha desaparecido debajo de la superficie.

Este es un gran paso en la dirección correcta, pero la NASA aún no sabe si la sonda podrá arrastrarse más profundamente. Si los mismos problemas persisten a esta profundidad, no hay nada en InSight que pueda llegar allí para ayudarlo. Incluso si el topo está atascado y no puede moverse más profundo, el equipo aún ha aprendido mucho sobre Marte que podría ayudar a futuros instrumentos a alcanzar mayores profundidades.

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