CIENCIA

La repetición de ráfagas de radio rápidas desde el espacio profundo se despierta justo a tiempo

Nuestro viejo amigo FRB 121102 está de regreso y justo a tiempo. A principios de este año, los astrónomos identificaron un ciclo distinto de 157 días en la actividad de FRB 121102, una de las muchas llamadas “ráfagas de radio rápidas” que emanan del espacio profundo. La misteriosa señal ha encendido de nuevo, lo que potencialmente confirma los hallazgos anteriores de la Universidad de Manchester. Si el ciclo se mantiene, existe la esperanza de que finalmente sepamos qué son los FRB en un futuro no muy lejano.

Las ráfagas de radio rápidas son invisibles para el ojo humano y cada pulso solo dura unos pocos milisegundos. Sin embargo, liberan suficiente energía durante esa fracción de segundo para eclipsar galaxias enteras. Los científicos detectaron el primer FRB en 2001, pero nadie pudo analizar los datos hasta 2007. Desde entonces, hemos detectado docenas de estas señales, aunque al principio parecían aleatorias. Recientemente, los científicos han identificado algunos FRB que se repiten, pero el FRB 121102 es el primero que se sabe que se repite en un ciclo regular.

El ciclo identificado a principios de este año predice un período de actividad de 67 días seguido de 90 días de silencio. Luego, FRB 121102 se despierta de nuevo y comienza de nuevo el ciclo completo. La naturaleza repetitiva de FRB 121102 permitió a los astrónomos rastrear su origen hasta una galaxia enana a 3 mil millones de años luz de distancia, por lo que equipos de todo el mundo han estado observando esa parte del cielo a medida que se acercaba la fecha de reactivación. Se predijo que sucedería entre el 9 de julio y el 14 de octubre.

La última investigación proviene de un equipo dirigido por Pei Wang en el Observatorio Nacional de Astronomía de China. Allí, los científicos utilizaron el radiotelescopio esférico de apertura de quinientos metros (FAST) para detectar las primeras llamaradas nuevas del FRB 121102 el 14 de agosto. El equipo detectó 12 ráfagas solo en el primer día, lo que demuestra sin lugar a dudas que FRB 121102 está en una fase activa una vez más.

Radiotelescopio esférico de apertura de quinientos metros de China.

La nueva fase activa de FRB 121102 respalda firmemente la periodicidad establecida, pero aún no es seguro. Wang informa que espera que FRB 121102 vuelva a guardar silencio entre el 31 de agosto y el 9 de septiembre. Si el FRB permanece activo después de eso, podría significar que el ciclo no es tan confiable como creíamos o que la fuente del FRB ha cambiado de alguna manera.

Todavía no sabemos qué causa los FRB, pero cada nueva observación de FRB 121102 (y otras ráfagas repetidas) nos acerca a la respuesta. Actualmente, un tipo de estrella de neutrones conocida como magnetar es el principal candidato. Estos objetos tienen campos magnéticos un billón de veces más intensos que los de la Tierra, y algunos pueden dirigir haces de energía similares a púlsares.

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